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Quand le catalogue Sears vendait tout, des maisons aux enjoliveurs

Quand le catalogue Sears vendait tout, des maisons aux enjoliveurs



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Avant Amazon.com, il y avait le catalogue Sears. Fondée en tant qu'entreprise horlogère par correspondance à la fin du XIXe siècle, Sears, Roebuck and Company s'est fait un nom avec ses catalogues gonflés et bondés qui faisaient de la publicité pour tout, des sous-vêtements aux kits maison. Pendant les vacances, les familles de tout le pays encerclaient les articles dans son légendaire « Livre de souhaits ».

Les magasins de détail Sears se sont répandus dans tout le pays et ses ventes sont restées solides même pendant la Grande Dépression, alors que la société a engendré des marques désormais célèbres comme Kenmore, Craftsman et même Allstate Insurance.

Mais dans les années 1990, Sears a commencé à se débattre alors que l'entreprise était confrontée à la concurrence de grands magasins discount rivaux comme Kmart, Target et Walmart, aux difficultés économiques provoquées par la Grande Récession et la domination croissante du commerce électronique. Après 132 ans d'activité, l'ancien géant de la vente au détail Sears a déposé son bilan en octobre 2018, annonçant qu'il fermerait 142 magasins non rentables face à la concurrence croissante des magasins à grande surface et, bien sûr, d'Amazon.com.

Sears a commencé avec les montres.

L'histoire de Sears commence en 1886, lorsqu'un agent de gare de Minneapolis, Minnesota, nommé Richard Sears, a commencé à vendre des montres en or à 14 $ pièce. L'année suivante, il s'installe avec l'horloger Alvah Roebuck dans les rues Dearborn et Randolph à Chicago. Avec l'aide de l'investisseur Julius Rosenwald, qui a rejoint l'entreprise en 1895, leur entreprise de vente par correspondance de montres s'est rapidement transformée en une entreprise de vente par correspondance générale qui a ravi les clients avec ses catalogues épais remplis de tout, des vêtements aux jouets en passant par les appareils ménagers.

« La maison d'approvisionnement la moins chère du monde »

Les premiers catalogues de Sears se présentaient comme la « maison d'approvisionnement la moins chère du monde » ou « le livre des bonnes affaires » et présentaient une gamme époustouflante de produits, notamment des fournitures médicales et vétérinaires (photos ici), des instruments de musique, des armes à feu, des vélos, de la couture machines et poussettes. En 1894, le nombre de pages du catalogue était de 322 pages. Richard Sears, qui a écrit lui-même presque toute la copie du catalogue jusqu'à sa retraite en 1908, s'est tenu à la devise «Nous ne pouvons pas nous permettre de perdre un client», s'assurant que Sears reste compétitif en termes de prix et de valeur.

Le service client a été la clé de la croissance initiale.

L'approche simple, chaleureuse et centrée sur le service client de Sears lui a permis de se démarquer des concurrents de la vente par correspondance comme Montgomery Ward et Hammacher Schlemmer. Lorsque Sears a vendu ses actions au public pour la première fois en 1906, la société valait quelque 40 millions de dollars, avec près de 50 millions de dollars de ventes annuelles et environ 9 000 employés. La même année, elle a construit un complexe de distribution à Chicago d'une superficie de quelque 3 millions de pieds carrés.

Les kits pour la maison Sears deviennent un gros vendeur.

Parmi l'étonnante gamme d'offres du géant du catalogue figuraient des kits pour la maison, que la société a commencé à marquer en 1908. Les kits se déclinaient en 447 modèles différents, du grand "Magnolia" (5 140 $ à 5 972 $) au plus humble, mais populaire "Winona" ( 744 $ à 1 998 $). Sears a annoncé les kits en promettant que « nous fournirons tout le matériel pour construire cette [conception de la maison]. Toutes les pièces sont arrivées (généralement par train) prédécoupées et prêtes à assembler. De 1908 à 1940, Sears a vendu entre 70 000 et 75 000 maisons.

Sears a pris de l'expansion en ouvrant des magasins.

Avec l'essor de l'automobile, le boom de la vente par correspondance aux États-Unis s'est ralenti, mais Sears a réussi à maintenir le succès en développant le crédit à la consommation avec sa politique « No Money Down » et, en 1924, en ouvrant son premier magasin de détail à Chicago. Plus de 300 magasins Sears ouvriraient à travers le pays en 1929. Après avoir lancé la marque Kenmore (électroménagers) et la marque Craftsman (outils) dans les années 1920, Sears s'est même étendu à l'assurance automobile, lançant Allstate en 1931.

Les profits ne se sont pas arrêtés pendant la Grande Dépression.

Même dans les profondeurs de la Grande Dépression en 1931, les bénéfices du catalogue, de la vente au détail et des usines de Sears ont totalisé plus de 12 millions de dollars, soit plus de 201 millions de dollars en dollars de 2018. Cette année-là a marqué la première année où les ventes au détail ont dépassé les ventes par catalogue. En 1932, la société a ouvert son célèbre magasin phare sur les rues State et Van Buren dans le quartier Loop de Chicago.

Une entreprise fondée sur des produits essentiels bon marché.

Alors que les grands magasins traditionnels (Marshall Field’s, Wanamaker’s) vendaient de la mode haut de gamme, Sears s’était fait une réputation en vendant des articles moins chers mais nécessaires comme des chaussettes, des sous-vêtements, des serviettes et de la literie, ce qui a permis de maintenir les ventes même pendant la Dépression. En fait, à la fin des années 1930, le nombre de magasins de détail Sears avait presque doublé et, en 1945, l'entreprise dépassa pour la première fois la barre du milliard de dollars de ventes.

Les magasins Sears ont ancré des centres commerciaux.

Dans les années 1950, Sears avait ouvert plus de 700 magasins aux États-Unis et s'était étendu au Mexique et au Canada, où il s'est associé à une société canadienne de vente par correspondance et est devenu Simpson-Sears. Alors que les centres commerciaux devenaient omniprésents à travers le pays, les magasins Sears ont servi de points d'ancrage familiers, ainsi que d'autres chaînes comme J.C. Penney et Montgomery Ward.

Le « Livre de souhaits » a dépassé les 600 pages.

Sears a publié son premier catalogue de Noël en 1933, comprenant des articles incontournables comme une montre Mickey Mouse, un ensemble de train électrique Lionel, une poupée « Miss Pigtails » et des canaris chantant en direct. Dans les décennies qui suivent, le catalogue se pare de scènes de Noël, alors même que ses pages se gonflent. En 1968, date à laquelle il a été officiellement rebaptisé « Livre de souhaits », le catalogue comptait 225 pages de jouets et 380 pages de cadeaux pour adultes, pour un total de 605 pages.

Des concurrents émergent dans les années 1960.

Les années 1960 ont apporté plus de concurrence, sous la forme de nouvelles chaînes de grands magasins discount comme Target, Walmart et Kmart. Les ventes annuelles ont atteint 10 milliards de dollars au début des années 70, et la société a déménagé son siège social dans ce qui était alors le plus haut bâtiment du monde, la Sears Tower à Chicago, en 1973. Mais ses concurrents gagnaient du terrain et, en 1991, Sears avait perdu son couronne en tant que détaillant le plus vendu au pays à Walmart.

La fin de l'ère du catalogue Sears.

En 1993, Sears a annoncé la fermeture de sa division catalogue, mettant ainsi fin à une ère de chasse aux bonnes affaires par correspondance et de réalisation de souhaits qui avait commencé près d'un siècle plus tôt. Sears Tower a été vendu en 1994 et l'année suivante, Amazon.com a expédié son premier livre. En 1998, le catalogue de Noël Sears a été mis en ligne pour la première fois sur Wishbook.com, un an avant le lancement du site Web Sears.com. Malgré un bref retour à la rentabilité après une fusion avec Kmart en 2005, Sears a continué à lutter. Au moment où il a déposé son bilan, Sears avait perdu plus de 11 milliards de dollars depuis 2011, même après avoir tenté de réduire ses coûts en fermant des centaines de ses magasins de détail à travers le pays.


Maisons en kit de Sears, Roebuck

Des livres de plans de maison comme ceux de Palliser & Palliser remontent à la période victorienne, des dessins de construction complets étaient proposés, et parfois aussi un ensemble de menuiserie. Au milieu de l'ère du bungalow, une multitude d'entreprises proposaient des kits prédécoupés, qui seraient expédiés par train pour la construction sur site. Non seulement le bois, mais aussi tout, jusqu'aux écrous et boulons, et même la peinture, étaient inclus. Les principaux vendeurs comprenaient Keith&rsquos, Aladdin, Sears, Harris Brothers, Montgomery Ward et Gordon&ndashVan Tine.

Le bungalow de l'Ohio tel qu'il est aujourd'hui.

De 1908 à 1940, Sears, Roebuck and Co. ont vendu plus de 70 000 maisons en kit via leurs catalogues Modern Homes et Honor Bilt. Les conceptions de 370 plans différents allaient du plus élaboré au plus simple, le &lsquoGoldenrod&rsquo, par exemple, était un chalet de vacances de trois pièces (pas de salle de bain, dépendance séparée).

Une version de la même maison du catalogue Sears de 1927.

Le bungalow Ohio restauré par Sam et Kathleen (histoire précédente) est le &lsquoArgyle&rsquo, un best-seller de Sears avec seulement 1 008 pieds carrés mais de nombreuses fonctionnalités intéressantes, à l'intérieur comme à l'extérieur. Cette conception particulière a été commercialisée de 1915 à 1926. En 1915, le kit coûtait 785 $. En 1919, il était de 1 479 $ et en 1923, il coûtait 2 349 $, une valeur toujours exceptionnelle. Sears a fourni une certaine personnalisation (plans inversés, par exemple), un manuel d'instructions de la longueur d'un livre et 10 000 à 30 000 éléments et éléments de charpente prédécoupés et ajustés. Les équipements de plomberie, d'électricité et de chauffage peuvent être achetés séparément, également auprès de Sears.

Le plan &lsquoArgyle&rsquo en 1923, avec son plan d'étage et un enduit intérieur.

Le couple a découvert leur maison par un voisin, qui s'est arrêté un jour alors que Sam travaillait dans le jardin. &ldquoVous avez une maison en kit Sears», dit l'homme à son nouveau voisin. &ldquoIl s'appelait le &lsquoArgyle&rsquo.&rdquo Assez ravis, Kathleen et Sam sont allés à leur bibliothèque locale et ont trouvé une copie d'un catalogue Sears Homes de 1919 : en effet, il y avait le plan de maison familier.

Publicité pour un &ldquocut to fit&rdquo Bungalow Craftsman de Sears, 1916.


Les articles les plus inattendus que les gens achetaient par catalogue

Non seulement des drogues comme la cocaïne et l'héroïne peuvent être achetées sur des catalogues, mais elles peuvent également être expédiées légalement par la poste aux États-Unis. Sears

10. Sears était un trafiquant de cocaïne, d'héroïne et de morphine dans ses magasins et son catalogue

Avant que la vente de médicaments et d'aliments ne soit réglementée par le gouvernement, Sears et d'autres détaillants faisaient de bonnes affaires dans la vente de médicaments brevetés et d'autres articles contenant des quantités généreuses de ce que l'on appelle maintenant des substances contrôlées. Les médicaments brevetés ont été commercialisés à la fois comme remèdes et panacées pour un certain nombre de plaintes et comme toniques préventifs, qui aidaient à la digestion, procuraient un sommeil réparateur, soulageaient l'anxiété et stimulaient l'appétit. Presque tous contenaient diverses quantités de stupéfiants. Sears commercialisait un Vin de Coca péruvien, qui &ldquosentretient et rafraîchit à la fois le corps et le cerveau&rdquo selon sa description catalogue, &ldquotaken à tout moment en toute sécurité&rdquo.

Le vin de coca n'était pas le seul moyen par lequel Sears vendait la drogue, ainsi que d'autres. Il était possible de commander à partir du catalogue Sears de la cocaïne, de la morphine et de l'héroïne, conditionnées avec une seringue à l'usage de l'acheteur. Étant donné que les trois médicaments pouvaient être achetés ouvertement auprès d'apothicaires et de pharmaciens, ainsi que de médecins, Sears a vraisemblablement de nouveau porté les stupéfiants dans son catalogue au profit de ses clients les plus éloignés qui n'avaient pas facilement accès aux commodités de la vie urbaine. La plupart des médicaments brevetés et des toniques contenant de la cocaïne n'ont pas survécu à la nécessité de réécrire leurs recettes afin de se conformer aux modifications de la loi, bien que quelques-uns, dont le Coca-Cola et certains sirops contre la toux, l'aient fait et soient toujours commercialisés.


UNE HISTOIRE DES EFFORTS DE VENTE DE MAISON DE SEARS

Le premier catalogue de plans de maisons et de bâtiments modernes de Sears, Roebuck & Co. a été publié au printemps 1908. Il comptait 44 pages. Les résidences vendues par correspondance se sont vendues 650 $ pour un chalet de trois pièces à 2 500 $ pour un édifice de neuf pièces de style Queen Anne.

Sears, Roebuck & Co. avait été fondée 22 ans plus tôt par Richard Sears, un agent de chemin de fer devenu vendeur de montres, et Alvah Roebuck, son réparateur. (Roebuck épuisé en 1895.)

La vente de logements était une progression naturelle pour Sears, qui a réalisé une grande richesse en offrant un « livre de vœux » de biens qui pouvaient emmener les Américains de la naissance (berceaux) à la mort (pierres tombales). Au tournant du siècle, son catalogue contenait une importante section consacrée aux portes, fenêtres, moulures et autres matériaux de construction.

Sears s'est également dit : "Quoi de mieux pour stimuler les ventes d'articles pour la maison que de vendre la maison elle-même ?", déclare Dan Sapp, porte-parole de ce qui est aujourd'hui l'un des plus grands détaillants du pays.

Sears n'était pas la seule entreprise américaine à vendre des maisons par correspondance dans la première moitié du siècle. The Hodgson Co., Alladin Homes et Montgomery Ward étaient également dans le secteur du logement entre 1896 et 1910.

Mais Sears était le plus grand et son entreprise de maison a duré le plus longtemps - plus de 30 ans. Les catalogues sont passés de 118 pages en 1912 à un pic de 146 pages en 1924.

Les ventes de maisons prédécoupées Sears ont atteint 30 000 maisons en 1925 et près de 50 000 en 1930. Le catalogue Sears de 1939 affirmait que 100 000 familles vivaient dans ses maisons modernes "Honor Bilt" comme il les appelait.

En 1911, Sears a également commencé à offrir des plans de financement attrayants. On disait que c'était la seule institution à accorder des hypothèques sans rencontrer les emprunteurs ni inspecter leurs propriétés. Sa clémence est revenue plus tard hanter l'entreprise.

Le dernier catalogue Modern Homes a été imprimé en 1940, mais les stocks restants ont été vendus au cours de cette décennie, dit Sapp. L'un des derniers emplacements était Mountainview à Hellertown, où 300 maisons étaient prévues pour des propriétés appartenant à Bethlehem Steel mais seulement 61 construites.

Sears a arrêté son catalogue de maisons modernes en grande partie parce que pendant les années de dépression qui ont précédé la Seconde Guerre mondiale, de nombreuses personnes ne pouvaient pas effectuer leurs paiements hypothécaires ou de crédit. "Nous voulions maintenir de bonnes relations avec nos clients et nous ne voulions pas avoir à reprendre leurs maisons", déclare Sapp.

À son apogée dans le secteur de la maison, Sears proposait environ 450 modèles allant de modestes chalets de deux pièces à des résidences de huit à 10 pièces. Les architectes de Sears ont copié les styles populaires de l'époque. Peu étaient distinctifs.

Sears a rendu la commande d'un logement aussi simple que de commander une radio ou des meubles. En règle générale, les acheteurs potentiels se rendaient dans un bureau de vente où ils parcouraient le dernier catalogue ou dépliant et sélectionnaient le design qu'ils voulaient et pouvaient se permettre.

Ils pouvaient commander un plan tel qu'ils le voyaient ou ils pouvaient mélanger et assortir les fonctionnalités de différents plans. Ils pourraient également apporter leurs propres plans et demander à Sears de fournir le matériel nécessaire. Les acheteurs ont sélectionné la couleur de la peinture et les bardeaux dans des catalogues distincts.

Ceux qui ont versé un acompte ont reçu un calendrier d'expédition. Ils étaient responsables de la sécurisation du terrain sur lequel construire la maison et de l'organisation de la construction. Certains ont construit les maisons eux-mêmes, d'autres ont embauché des entrepreneurs.

Les matériaux pour construire les maisons ont été emballés chez Sears à Chicago et expédiés par train jusqu'au plus près de l'acheteur possible. Cela explique pourquoi la plus grande concentration de maisons Sears se trouve dans le nord-est et le Midwest, des régions bien desservies par les voies ferrées. Une maison typique non assemblée tiendrait dans deux wagons couverts. Le matériel devait arriver à intervalles très espacés pour éviter le chaos.

Plus tard, les camionnettes de l'entreprise ont effectué des livraisons sur les chantiers de construction.

Sapp dit qu'il n'y a jamais eu beaucoup de foyers dans l'Ouest et dans d'autres régions où Sears n'avait pas une présence aussi forte.

Le bois pour les habitations de Hellertown provenait d'une scierie à Newark, dans le New Jersey, que Sears a ouvert en 1925 pour aider à augmenter ses ventes sur la côte est.

Les kits étaient livrés avec des manuels de construction, souvent aussi épais que 75 pages. Les manuels ont été rédigés pour le propriétaire et le constructeur et comprenaient des instructions détaillées pour chaque phase de construction.

Certains matériaux étaient disponibles moyennant des frais supplémentaires, tels que des moustiquaires, des contre-fenêtres et des appareils d'éclairage.

Les maisons ont été construites en utilisant des techniques et des matériaux conventionnels. Sears a annoncé que parce que tout était prédécoupé - à une époque où les outils électriques étaient rares - leurs maisons pouvaient être construites plus rapidement que la plupart. Le dépliant se vantait qu'il faudrait "352 heures de charpentier pour une petite maison Sears contre 583 heures pour une maison conventionnelle, soit une économie impressionnante de 40 % en main-d'œuvre". l'un des premiers propriétaires des maisons Sears construites à Mountainview.

La plupart des résidences ont été vendues à des particuliers. Cependant, un certain nombre ont été mis en place par des employeurs à la recherche d'un logement pour leurs travailleurs, explique David M. Schwartz, qui a écrit sur "When Homes Were Just a Mailbox Away", pour le magazine Smithsonian en novembre 1985. L'article de Schwartz se concentre sur le plus grand groupe connu, qui est à Carlinville, dans l'Illinois. Le groupe de 192 maisons avait été construit par Standard Oil Co. pour ses travailleurs en 1918.

Les maisons construites sur la propriété de Bethlehem Steel sont brièvement mentionnées dans l'article de Schwartz. Bette Kovach, porte-parole de Bethlehem Steel, confirme que la société était propriétaire de la propriété sur laquelle elles ont été construites, mais affirme que la société sidérurgique ne les a pas construites. Selon Wartman, Bethlehem Steel a installé les rues, les bordures, les caniveaux et les trottoirs en macadam. Il a également vendu un terrain de 4,2 acres à l'arrondissement pour 1 $ pour un centre commercial qui n'a jamais été construit, dit-il.

Des logements ont également été construits pour les employés de l'American Magnesia Co. à Plymouth Meeting, dans le comté de Montgomery. Cependant, le développement appelé Peach Run a été rasé pour la construction du Pennsylvania Turnpike.

Alors que certains des catalogues ont été mis sur microfilm et que des copies ont été données aux bibliothèques, les enregistrements de ceux qui ont acheté la maison de Sears n'ont pas survécu, dit Sapp. L'entreprise reçoit des appels de personnes au moins une fois par semaine leur demandant comment elles peuvent identifier si elles ont une maison Sears, dit Sapp. Sapp dit que Sears n'a aucun moyen d'aider, mais conserve une liste dans son service des archives des propriétaires qui s'identifient comme ayant des maisons Sears.

Sapp dit que les appelants peuvent être référés à une association de propriétaires Sears qui a récemment été formée à Glen Ellyn, dans l'Illinois. Les membres de l'association s'efforcent de préserver l'histoire de leurs maisons et publient un bulletin d'information. La présidente est Joan Johns du 627 Euclid, Glen Ellyn, Il. 60137. Les frais d'adhésion sont de 10 $ et les frais de renouvellement sont de 8 $.

Les historiens Katherine Cole Stevenson et H. Ward Jandl ont compilé de nombreux plans d'étage des catalogues pour un livre, "Houses By Mail: A Guide to from the Sears, Roebuck and Company." Leur livre, qui peut aider certains à identifier leurs habitations, a été publié par le National Trust for Historic Preservation en 1986.

Bien que Sears ne soit plus dans les maisons ou les entreprises de catalogue, environ 100 entreprises, dont beaucoup sont en Nouvelle-Angleterre, vendent des maisons en kit aujourd'hui. Aujourd'hui, les plans d'habitation sont également disponibles dans les magazines, sur CD-ROM et sur Internet.


Longmeadow, Mass.

Un Sears Vérone, illustration du catalogue

Les maisons Sears sont arrivées dans deux wagons couverts de chemin de fer dans une variété de styles et de prix. Dans le haut de gamme se trouvait le Magnolia, un colonial de quatre chambres à haut plafond inspiré de la maison d'Henry Wadsworth Longfellow à Cambridge, dans le Massachusetts. Il s'est vendu 5 972 $. (Voir l'image en vedette.)

Au bas de l'échelle se trouvait la Natoma, une maison de trois pièces qui s'est vendue 191 $. Il n'y avait pas de salle de bain, mais vous pouviez acheter la dépendance séparément.

La Vérone était une autre « maison de luxe », selon le catalogue, « de l'architecture coloniale de type hollandais. » Un Sears Verona authentifié a été identifié au 115 Belleclaire Ave., à Longmeadow, Mass.

Une maison sur Medway St. à Norfolk, Mass., est en lice pour être une maison Sears. Des maisons Sears authentiques ont également été assemblées à Newton, Easthampton, Boston, Woburn, Springfield, Wrentham, Cohasset et Pittsfield.


Comment Sears Kit Homes a changé de logement

L'automne dernier, le géant du commerce électronique Amazon a suscité des réactions perplexes lorsqu'il a commencé à vendre en ligne des maisons de conteneurs d'expédition. Au-delà des blagues évidentes - le programme Prime trouvait-il simplement un moyen plus simple de tout vous expédier dans votre maison - il était impressionnant que la philosophie de l'entreprise de livrer n'importe quoi à votre porte s'applique désormais aux maisons, et pas seulement aux articles ménagers. `

Alors que l'empire logistique d'Amazon et le service de livraison le jour même sont peut-être son couronnement, l'envoi de domiciles par la poste n'est ni nouveau ni nouveau. Il y a plus d'un siècle, Sears, Roebuck & Co. envoyait et expédiait des kits complets pour la maison à travers le pays, un service alors révolutionnaire qui aurait un impact non seulement sur la vente au détail, mais aussi sur la conception et la construction de maisons.

en lisant sur les kits de maison Sears qu'ils vous expédieraient par train et vous les construisiez vous-même. Assez dans The Greenview moi-même https://t.co/EB47wiqRj5 pic.twitter.com/8o2JQjiqf7

– jon klassen (@burstofbeaden) 24 août 2017

Le dépôt de bilan de la chaîne de magasins cette semaine, après des décennies de lent déclin, masque à quel point Sears était perturbateur à son apogée au début du 20e siècle. Alors que les notices nécrologiques des pages professionnelles continueront de positionner Sears comme l'Amazone de son époque - et il y a du vrai là-dedans - l'empreinte physique laissée par Sears, en particulier via son programme de kits pour la maison et son catalogue Modern Homes, est totalement différente de tout ce qu'Amazon a encore fait. atteindre.

Considérez ceci : à une époque antérieure à l'aviation commerciale et au camionnage long-courrier, Sears, Roebuck & Co. a mis en place une opération qui emballerait et expédierait plus de 400 types différents de maisons et de bâtiments à toute personne ayant l'argent et l'accès à un catalogue . De 1908 à 1940, Sears, basée à Chicago, a vendu entre 70 000 et 75 000 maisons - "de Craftsman à Cape Cods, ils offraient une maison personnalisée à des budgets et des tailles pouvant accueillir une famille de toute taille", selon Mécanique populaire- qui ont été envoyés par wagon et installés jusqu'en Floride, en Californie et même en Alaska.

Comme l'a noté une histoire produite par l'entreprise à partir de 1918, "le client doit être satisfait toute sa vie car chaque maison que nous vendons est une publicité permanente pour Sears, Roebuck and Company".

Couverture d'un guide du consommateur Sears Roebuck & Co., automne 1900. Archives Bettmann

L'aube des maisons de catalogue et de la construction DIY

Pour apprécier pleinement l'impact des maisons en kit Sears, il est important de comprendre la portée du célèbre catalogue de l'entreprise. En 1908, lorsque Sears a commencé à vendre des maisons par la poste, un cinquième du pays a souscrit, selon un Invisible à 99 % podcast sur le programme. Les Américains n'importe où pourraient feuilleter la Bible du consumérisme de quatre livres et 1 400 pages, feuilleter plus de 100 000 articles et se faire livrer n'importe lequel d'entre eux à leur porte.

Sears a donné aux consommateurs ce qu'ils voulaient, avec une garantie de qualité et une expédition internationale. Le programme Modern Homes, comme s'appelait la division des kits pour la maison, a simplement poussé cette philosophie à son terme, dans l'espoir que quiconque construisait une toute nouvelle maison Sears la fournirait avec des produits Sears flambant neufs.

Kit maison de 10 pièces en 1918 de Sears Roebuck pour 5140 $: pic.twitter.com/jN4mB13auq

– Michael Beschloss (@BeschlossDC) 8 décembre 2017

De plus, le programme de maison en kit Sears a fait preuve d'une certaine ingéniosité pour transformer une perte en un leader des ventes. En 1906, le département des matériaux de construction de l'entreprise était en panne à cause d'un nombre trop important d'articles. Les invendus restaient dans les entrepôts. C'est à ce moment-là que Frank W. Kushel, ancien directeur du département Chine de Sears, est intervenu et a suggéré de regrouper l'inventaire sous forme de kit, un concept que des concurrents tels que la société Aladdin avaient déjà commencé à essayer.

Comme l'indique le site d'archives de l'entreprise, « Sears n'était pas un concepteur de maison innovant. Sears était plutôt un adepte très compétent du goût populaire. La société a choisi des modèles, avec des noms attrayants et ambitieux tels que Avondale, Crescent ou Starlight, vendant à la classe moyenne américaine en pleine croissance et aux vétérans de la Première Guerre mondiale, le rêve de leur propre maison.

Les acheteurs pourraient demander des modifications et même envoyer des plans complets à Sears, qui demanderait aux travailleurs d'assembler tous les matériaux requis et d'expédier tout le nécessaire pour construire la maison de leurs rêves. Les acheteurs fourniraient simplement des terres et de la main-d'œuvre. Sears vendra même plus tard des prêts hypothécaires, jusqu'à ce que la Grande Dépression oblige le détaillant à saisir des millions de dollars de maisons de clients, ce qui n'est jamais une bonne idée pour fidéliser la marque.

Le public a adoré ce nouveau moyen abordable d'acheter une maison et aime toujours ces maisons à ce jour. À Carlinville, dans l'Illinois, Standard Oil a acheté pour 1 million de dollars de maisons de catalogue pour abriter leurs œuvres, créant ainsi une zone de 12 pâtés de maisons de Sears, la plus grande collection de ce type aux États-Unis (la société a finalement nommé le modèle Carlin d'après la ville). À un moment donné, Pleasantville, New York, avait une colline Sears & Roebuck en raison de la prolifération des maisons de vente par correspondance, selon le livre Maisons par courrier. Aujourd'hui, plusieurs maisons Sears sont inscrites au registre historique national.

Les effets culturels des maisons par la poste

Offrir des logements bon marché, accessibles et de qualité est une réalisation importante. Mais l'impact culturel des maisons en kit Sears va au-delà du simple fait d'être un bon achat.

Sears a promis qu'un acheteur n'ayant que des compétences rudimentaires pourrait assembler une maison en kit en 90 jours. Pour étayer cette affirmation, les maisons en kit ont utilisé un encadrement en ballons, une méthode plus simple pour construire le squelette d'une maison, contribuant à populariser le processus. De plus, Sears a également contribué à normaliser l'utilisation des bardeaux de gypse et d'asphalte, qui ont tous deux réduit le coût de construction pour l'acheteur moyen.

Sears a vendu des kits à la hauteur de la marque Modern Homes, rendant alors les commodités modernes, nouvelles et coûteuses telles que le chauffage central, la plomberie intérieure et l'électricité disponibles à un plus large éventail d'Américains.

Adieu, Sears, Roebuck and Co., dont les catalogues de vente par correspondance comprenaient plus de 400 styles de maisons en kit qui ont vendu au moins 70 000 unités entre 1908 et 1940. pic.twitter.com/Ce4x2bWkgi

– David Rifkind (@acmedef) 15 octobre 2018

Le système de logement plus simpliste de Sears a également modifié les opinions sociales sur le logement, selon Invisible à 99 %. Les Américains vivaient dans des logements multigénérationnels, avec différentes pièces pour différents membres de la famille. Sears a contribué à populariser les nouvelles maisons pour les jeunes mariés et a contribué à lancer l'augmentation de la vie unifamiliale qui chuterait pendant la récession, mais s'accélérerait considérablement après la Seconde Guerre mondiale.

Ces maisons étaient aussi des prouesses technologiques. Préfabriquées dans des usines et des ateliers à travers les États-Unis, les maisons Sears utilisaient du bois et des pièces prédécoupées avant Ikea, et préfiguraient les mouvements de maisons préfabriquées et modulaires des décennies avant qu'elles ne deviennent des mots à la mode.

Enfin, l'anonymat offert par les ventes par catalogue était un puissant correctif aux abus de l'ère Jim Crow. Cette idée de livrer n'importe quoi à n'importe qui, n'importe où, vendait la justice sociale à une époque où la ségrégation et le racisme restreignaient sévèrement les droits, ainsi que les habitudes d'achat, des Noirs américains.

Dans mon cours d'histoire de la consommation, j'enseigne sur #Sears, mais ce que la plupart des gens ne savent pas, c'est à quel point le catalogue était radical à l'époque de #Jim Crow. #twitterstoriens

– Louis Hyman (@louishyman) 15 octobre 2018

Aujourd'hui, les maisons Sears captivent encore l'imagination des passionnés d'histoire et des acheteurs de maison. Les agents immobiliers accordent une grande importance à ces designs pittoresques d'inspiration victorienne, qui semblent souvent tout droit sortis d'une scène du (fictif) Pleasantville, et certains ont récemment vendu pour plus d'un million de dollars. Une communauté de fans de maisons de catalogue Sears a créé des livres, des cartes et des visites des maisons (trouver du bois estampé peut être un signe que votre maison a été construite à partir d'un kit).

À bien des égards, les maisons en kit Sears ont popularisé de nombreuses tendances qui façonneraient le logement américain. Qui aurait pensé que les maisons livrées par la poste tiendraient peut-être plus longtemps que la légendaire entreprise qui les a vendues et expédiées ?


N° de catalogue 112.

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Le géant de la vente au détail Sears dépose le bilan

Le géant de la vente au détail Sears dépose le bilan

Dans son premier catalogue en 1888, Sears vendait des montres et des bijoux. Les catalogues se sont avérés populaires et, au fil du temps, différents produits ont été ajoutés et testés, y compris des maisons.

Le catalogue Sears Modern Homes a fait ses débuts en 1908 et offrait tout le matériel et les plans nécessaires pour construire une maison. Les pièces qui sont arrivées par la poste étaient censées s'emboîter un peu comme des Legos, afin que les acheteurs puissent construire les maisons eux-mêmes ou engager des entrepreneurs.

"Vous commanderiez tout, de vos luminaires à votre lampe, [le revêtement mural], les armoires de cuisine, le tout, que vous ayez un garage ou non. Et puis il vient de vous être expédié", a déclaré le conservateur Eric Dobson à Allison de NPR. Keyes en 2014.

Sears n'était pas la première entreprise à proposer des « maisons en kit » par correspondance, mais au moment où le catalogue a été interrompu en 1940, on estime que Sears avait vendu entre 70 000 et 75 000 maisons.


Champion de la technologie du commerce de détail

Écrit par Ernie Smith le 14 août 2018

Aujourd'hui à Tedium : Pour une grande variété de raisons, Sears est une entreprise qui se fraie un chemin à travers les temps modernes depuis plus longtemps que la plupart des personnes qui lisent ceci n'ont même vécu. C'était une entreprise fondamentale pour la révolution américaine - bien qu'elle n'ait pas inventé le catalogue de vente par correspondance, elle en a fait une entreprise prospère et a ouvert la voie à des décennies d'adeptes. Mais je ne veux pas me vautrer dans les échecs de Sears, il existe de nombreux autres débouchés pour cela. Je veux me concentrer sur quelque chose qu'il a bien fait : son adoption relativement précoce de l'informatique. C'était une décision qui, plus d'une fois, a normalisé quelque chose qui était étranger à l'Amérique centrale. L'entreprise est toujours avec nous, célébrons-la pendant que nous avons encore une chance. — Ernie @ Tedium

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La première calculatrice domestique vendue par Sears en 1972.

Le rôle central que Sears a joué dans la popularisation de l'électronique domestique, en particulier des jeux vidéo

Un catalogue Sears, en particulier un vintage, est une véritable expérience, car il met en évidence de manière très tangible la profondeur des prouesses de la fabrication américaine et mondiale.

Les livres de souhaits annuels de la société, longtemps un moment fort des saisons de vacances, étaient des efforts purement commerciaux. Mais les catalogues, qui s'étendent sur des centaines de pages et sont remplis de toutes sortes de jouets pour enfants et adultes, reflètent une sorte de baromètre culturel. C'était une mesure de la distance que nous avions parcourue du point de vue de l'innovation.

Et dans les années 1970, une grande partie de cette innovation est apparue sous forme informatique.

(Le site WishbookWeb.com est une excellente ressource pour ces catalogues, et je dois vous avertir de deux choses : Premièrement, cela nécessite Flash, deuxièmement, c'est un terrier de lapin. Si vous cliquez sur le lien, je vous verrai la semaine prochaine.)

One particular standout came on page 5 of the 1972 wish book, when an 8-digit Sears handheld calculator showed up next to a set of electric pinking shears. It was not a cheap device, costing $98.95 (the modern equivalent of $589.50), but it fully deserved its very prominent place in the catalog.

Sears, of course, was the kind of company that was able to turn anything into gold for a while. The company, starting from its mail-order business, built its own stores decades before companies like Walmart entered the scene. It got away with it due to its sheer diversity as a department store. It, like its competitors at chains like Macy’s and Montgomery Ward, could sell you anything. It was particularly good at selling stuff to everyone in the family—hence why the company long had a reputation for its power tools as much as its clothing.

It was this ability to hit everyone in the family that made it particularly well suited to introduce gadgets to Middle America. Early electronics, many of which appeared in the toy aisle or were found inside the music instruments the company sold, gave way to calculators. (And automatic garage door openers—Sears was big on selling those around 1970.) Calculators gave way to video games video games gave way to computers computers gave way to more computers, and Sears had both the catalog listings and shelf space to give all this tech.

For its era, it had a reach that was unmatched, even by companies that specialized in this type of thing, like Radio Shack. And the computer industry was still fledgling it hadn’t even figured out stores yet.

Of course, the true turning point, as awesome as the calculator is, comes thanks to a fateful decision involving Atari.

Here was the issue: The Magnavox Odyssey, a product that basically invented the video game market, didn’t set the world ablaze for two reasons: One, it was prohibitively expensive (it cost roughly as much as the calculator upon its 1972 release) and two, it was initially only sold in Magnavox’s own dealerships, effectively as a way to get people in the door.

And by the time Atari was interested in getting into the home video game market itself with Pong in the mid-1970s, the unproven market for home video games made things a bit of a slog.

Well, until Sears came along.

Sears had started selling the Odyssey in its catalogs, in (of all places) the sports section, despite the catalog having a dedicated electronics section. It couldn’t sell the device in its stores, because Magnavox wouldn’t let it.

In a contributed piece for the Engineering and Technology History Wiki, Allan Alcorn, the man credited with creating Pong, explained that this created an opportunity for Atari, as the buyer, Tom Quinn, felt that he was being left out of an opportunity.

“Magnavox wanted the customers to think that their video game only worked on a Magnavox set, even though it would work on any set. So they only sold it in their retail stores,” Alcorn wrote. “And Sears convinced them to let them sell it but only in the Sears catalog, not the Sears stores because they felt it would compete against Magnavox dealers. Tom knew this was a big market there, but he was frustrated.”

Atari had the right product to solve this problem, but it was brand new to consumer products and it would require some selling up the food chain. Sears, however, wanted exclusive rights—which made Atari CEO Nolan Bushnell uncomfortable, as he worried that Sears could drop them at any time.

But after a failed attempt to sell the product at a trade show, the choice was clear: If they wanted to sell this thing, they would have to go with Sears, and it would have to be exclusive.

This proved to be a good thing for a couple of reasons, beyond Sears’ natural reach one, Atari was green at selling retail products, and two, Sears was able to help the company get past some of the headaches of selling a home video game system, particularly a Federal Communications Commission requirement that required devices that hooked up to TV sets to meet certain compliance requirements. Atari needed training wheels to pull these things off, and Sears offered them up.

So, in December of 1975, the Tele-Games Pong console came out on the market (as Sears likes to use house names for everything), and it turned out to be a massive hit. Atari soon was selling its own renditions of the device, and its follow-up, the Video Computer System (better known today as the 2600), came to life a couple years later, also with the early support of Sears.

A commercial for the Sears Video Arcade, a white-labeled Atari VCS.

Had Sears not offered Atari the help it needed at a particularly formative time in its history, our modern video game industry might have stumbled out of the gate.

It wouldn’t be the last time Sears helped electronics find their way in the world.

Five important electronic devices that Sears sold during the ’80s and ‘90s

  1. The Intellivision: Like Atari, Mattel allowed its device to be rebranded for Sears’ needs, with the exclusive variant for Sears called the Sears Super Video Arcade. The device was more powerful than the 2600, but had an infamous Achilles heel: A keyboard component that was made of vaporware.
  2. The Commodore 64: As competitors like Texas Instruments failed to make headway with their confused business models, Commodore’s Jack Tramiel showed that he was a master of mass-marketing by putting the C64 in places where the public actually shopped. This proved a turning point for computing in general. “Rather than stick to computer stores, the Commodore 64 was stocked at mass market retailers in much the same way television and game systems had broken out of their hobbyist markets,” Jake Rossen wrote on Mental Floss last month. “Seeing a Commodore 64 display at Sears helped normalize the idea of home computing.”
  3. Apple Macintosh: One of the first places where consumers could get their hands on both the initial Mac and the Apple Lisa was at Sears’ Business Systems Centers, an in-store computing shop that focused on business products. Unfortunately, just like many other stores that sold Apple products, Sears was throwing it out by March of 1986. That, of course, didn’t stop Sears from selling an Apple II clone, the VTech Laser 128, not long after.
  4. Nintendo Entertainment System: One common theme that you’ll see when looking through the Sears wish books is toy robots—lots of them—something that validates Nintendo’s early business decision to include the R.O.B. in its early NES variants. First appearing in the 1986 Sears catalog, Nintendo became a major force in gaming by 1988, and Sears dedicated much real estate to the NES in the wish book, including a full spread highlighting the games of the era. The Sega Master System, along with two Atari consoles, got nothing nowhere near this arrangement in the catalog.
  5. Packard Bell computers: At a time when many homes were buying computers for the first time, they were buying machines from this iconic manufacturer, whose fate we covered in 2016. Per a 1995 Fortune magazine article, Packard Bell once received half of Sears’ real estate set aside for computers.

“This is how shopping will evolve in the next 10 years. This isn’t any fly-by-night operation or some flash in a pan—this is Sears and IBM, for God’s sake.”

— An unnamed retailer offering their opinion to Le Chicago Tribune on an effort called Trintex in 1987. The initiative, which would later become better known as Prodigy, was a closely watched attempt at making a graphical dial-up service with advertising deeply integrated into the mix.

A screenshot of the Prodigy service, circa 1990. (Benj Edwards/Flickr)

How Prodigy’s early success and slow failure highlights why Sears never became Amazon

If you grew up in the ’80s and early ‘90s, you may be familiar with Prodigy, an online service that helped pioneer graphical interfaces at a time when most online content was text-based.

What you might not have realized is that it was Sears’ attempt to create the information superhighway in its own image, complete with the help of IBM. The partnership, first announced in 1984 under the name Trintex, took a few forms, shed at least one partner (CBS), and cost a whole lot of money before the first consumer even got to touch it at all.

The length of time between inception and realization (it launched in 1988) meant the terminology changed in the intervening years while “videotex” was in vogue for the teletext-style graphical approach used in 1984, the terminology faded (at least in the U.S.) after a series of failures of the technology, most notably Knight-Ridder’s Viewtron, which I mentioned here.

But it was using much of the same technology. To this day, Prodigy is the most successful use of the North American Presentation Level Protocol Syntax, or NAPLPS, graphical rendering technology, in the U.S. (For regular Tedium readers, NAPLPS was the technology on which Genesis Storytime was based.)

Part of the reason for that was that it avoided using set-top boxes that other videotex systems used and ran directly off computers, something it was able to do as a result of its relatively late entry to the market.

The effort did not exactly inspire optimism: “I’d give it a 50-50 chance,” consultant Gary H. Arlen told Le New York Times in 1988. “They figured out a lot of things, but it’s still a question of whether people are sitting at home wanting this stuff and willing to pay for it.”

But in the end, Sears and IBM managed to reach further than nearly every other graphical online service of its era due to their focus on marketing and due to the service’s flat-rate costs, which stood out at a time when CompuServe charged by the hour. Linda Ellerbee, the famed journalist known to millennials as the host of Nick News, appeared in the network’s early advertising. IBM bundled the service with its PS/1 and PS/2 machines, which Sears (of course) conveniently sold.

Speaking of shopping, that was something that was deeply embedded in the concept. Users could buy stuff directly from advertisers. The model, in fact, was subsidized by the idea that people would read ads and buy stuff, and that they would use the service passively, like TV, lurking rather than interacting.

Instead, people used the service as one might assume they would: To communicate with other people, particularly through email, which was the killer application, even though it was set up for shopping-related reasons. Comme TechRepublic notes, this was so unanticipated that it broke their model: Prodigy users were sending too many messages, meaning it cost more to run the service than anticipated, and the unvarnished nature of the comments led to a heavy-handed approach to censorship, one that even went to the point of trying to defuse flame wars. Those advertisers needed to be protected!

In the end, Sears’ influence on Prodigy might have ended up holding it back, in part due to the clear commercial influence it fostered.

It didn’t help, either, that upstarts without such compromise baked into their model were cropping up everywhere else—including over at America Online, which was built with point-and-click interfaces in mind (unlike Prodigy), and on the open internet, which had none of Prodigy’s censorship problems.

Prodigy, over time, became more like a traditional ISP. It had to—the technology was old when it launched and positively ancient by the time the internet really took off.

“Built from systems that were state-of-the art at the dawn of the 1980s, and existing on top of a complex and proprietary network infrastructure that was always separate from the Internet, Prodigy existed in spite of itself,” tech historian Benj Edwards wrote for L'Atlantique in 2014, in a piece focused on the complexity of salvaging any of Prodigy’s history that I highly recommend.

By the mid-‘90s, Sears wanted off the ride, which cost them hundreds of millions of dollars to subsidize and proved less fruitful to its goals of selling people stuff than anticipated.

In a comment to CNET in 1996, Prodigy Senior Vice President of Corporate Communications Barry Kluger described Sears’ sale of its stake of the company like someone diplomatically ending a long-term relationship.

“Sears’s decision to seek a buyer resolves a long-standing issue,” Kluger stated. “For Prodigy, it presents a wide array of new exciting options, all designed to continue to grow and enhance the asset.”

Prodigy would shut down just three years later. IBM and Sears took a sizable loss on the effort after selling it for a price less than their estimated $1 billion in investments.

Sears was an old-guard company attached to a cutting-edge technology, one that they had to sell themselves. It wasn’t like the catalogs or the stores, where all they had to do is place it in a place where consumers could buy it. Perhaps they were out of their league.

You can look at Sears’ track record in the ’70s and ’80s regarding technology and wonder what the heck happened.

In so many ways, they were out front. They helped sell and market some of the most important computing devices of the modern era, meaning they had deals with every major technology company during an era when innovation was happening, fast. They owned an online service at a time when owning an online service was actually unique and groundbreaking. And they dominated a sector—mail-order delivery—that became even more important in the internet era.

But, as all of those articles I linked at the top of the piece made clear, Sears receded into itself, embracing a stay-the-course strategy as the rest of the world was very much not staying the course. In fact, in the early ’90s, it made what in retrospect looks like a pretty sizable mistake: It got rid of the catalog.

It was part of a fire sale that saw the company lay off tens of thousands of people and drop a number of major businesses, including a spinoff of its Discover Card brand. The catalog generated more than $3 billion in sales annually, per the Tribune de Chicago, but the company couldn’t figure out how to make it profitable.

“With this we are much more clearly focused on our core business,” Sears executive Arthur Martinez said, clearly not realizing what they were giving up. “We will be a leaner but more successful enterprise.”

The next year, online shopping—a market that would have helped stem those losses, a market Sears wanted for itself—arrived in a big way, without its help. As Amazon was showing the path forward for the online shopping market Sears wanted for itself, Sears was receding into its stores.

Soon, it would be purchased by a company whose fate would look just as backwards and dire, and the two companies would limp into the modern age, together.

Sears isn’t dead yet, but you know the storyline. It’s still slowly rolling out as I write this.

Let’s hope they don’t sell the memories off in the process.

Your time was just wasted by Ernie Smith

Ernie Smith is the editor of Tedium, and an active internet snarker. Between his many internet side projects, he finds time to hang out with his wife Cat, who's funnier than he is.


Sears bankruptcy rekindles memories of store that shaped American culture (vintage photos)

Cleveland, Ohio – Sears has always been more than a store for Americans.

For many, it was THE store. The retailer has been part of the American fabric for generations, selling everything from houses to hubcaps. From its legendary catalogs to its iconic stores, Sears helped shape tastes and homes for more than a century.

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Sear at Midway Mall, 1967.

But the last few decades were not kind to Sears, which filed for bankruptcy in October. It seemed headed for liquidation. But on Wednesday, a deal was reached in a New York bankruptcy court to keep 400 Sears stores open, via a $5.3 billion takeover bid from Sears Holdings Corporation Chairman Eddie Lampert. The Kenmore and DieHard brands will also live on. Jobs for 50,000 employees will be retained. But for a store that once had more than 4,000 locations, it is quite a fall. Time will tell if Sears can continue in such a reduced format.

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Birthplace of Sears, Roebuck and Co. was this railroad station in North Redwood, Minnesota

From its launch in 1886 by railway agent Richard Sears in Minnesota, Sears, Roebuck and Company was the store for the common man and woman. It was an affordable and accessible retailer at a time when many shops were often out of the price range of most Americans – or located too far away.

When Sears started, more than two-thirds of Americans lived in rural areas, many a long journey from the nearest general store. Sears Catalogs were a lifeline for these Americans, with more than 500 pages selling everything from clothes to shoes to china to musical instruments and bicycles. Sears catalogs, published until 1993, are even credited with helping subvert Jim Crow laws in the South, where African-Americans were often subjected to racism in shops, or even lack of access to goods.

Sears hit the Cleveland market in the 1890s. Small ads ran in papers such as The Plain Dealer: “If you will cut this notice out and send to Sears, Roebuck & Co. Chicago they will send you their 1898 bicycle catalog and full particulars.”

Plain Dealer Historical Photograph Collection

Beginning in 1908, Sears even began to sell complete homes. An estimated 75,000 pre-fab “Sears Homes” were sold by mail-order by 1940, with prices as low as $450. To this day, their “Princeville,” “Elsmore” and “Rodessa” styles can be seen in. older suburbs such as Lakewood, Cleveland Heights and Bay Village. There was even a two-story “Cleveland” house named after the city.

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Sears, 8501 Carnegie Ave., 1940

“After I bought my home in Lakewood, a friend visiting from Wisconsin said she thought it was a Sears home,” says Linda Marsh. “I found a book on Sears homes and with research help from the Lakewood Historical Society determined it was “The Elmwood.” The cost was $1493 in 1917.”

Sears really was selling the American dream.

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Sears Tower in Chicago, 1981.

As the decades passed, Sears kept its focus on the middle class and working class consumers. As Americans became more urban after World War I, they began to open brick-and-mortar stores to serve this new market. The first location was opened in their headquarters city of Chicago in 1925, where Sears had moved with watch repairman Alvah C. Roebuck to expand their business in 1887.

Cleveland Public Library, Plain Dealer Collection

The first Cleveland stores opened in the late 1920s, at 10900 Lorain Avenue and the main location at 8501 Carnegie Ave., pictured. A location at 5927 Broadway Ave. followed.

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: The 1928 opening of the Lorain Avenue Sears.

At first, the stores were located on main thoroughfares in heavily trafficked areas with access to public transportation and cars.

“Growing up in East Cleveland during the forties, the Sears for our family of five was … on Euclid Avenue between Euclid and Carnegie. It was the place to go for nearly everything. It offered a vast array of products with reasonable prices and assured quality,” said Mel Maurer of Westlake.

Cleveland Public Library, Plain Dealer

“Its sales people were well trained in customer service and knowledge of the products they were selling. Companies were proud to have their goods in Sears Stores and catalog and Sears' customers were proud to own them.”

As Americans began to move to the suburbs after World War II, Sears followed with a rapid expansion. Always, the focus was on the average working American.

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Sears at Richmond Mall,

“I have always categorized myself as a Sears kid. Raised with three other siblings with a stay-at-home mom and a dad that worked for General Motors in Michigan our family did not have a lot of discretionary income. My mother had to be a good consumer. Sears was the store for every man and my mother could shop there for hours she had a ‘Sears card’ and she purchased quality items that could be handed down to the next son or daughter,” said Ken Jones of Mentor.

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: 1958

New stores opened locally at Southland Shopping Center in Middleburg Heights, Midway Mall in Elyria, Great Northern Mall and other locations through the next several decades.

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Sears at Great Lakes Mall, 1971.

Notably, Sears stores appealed to more than just homemakers, unlike many retailers. There were large tool and automotive sections for male shoppers, too. As home ownership ballooned, Sears’ Kenmore appliance departments became a mainstay.

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Sears at Great Lakes Mall.

As Americans leisure time grew, Sears added TV and home entertainment and even record departments.

They were full service stores, with everything from candy shops to bakeries and cafes. A family could spend a whole afternoon in Sears.

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured, Sears 1937.

“My favorite Sears was located at West 110th and Lorain Ave,” says Joe Kurilec of Berea. “ Parking was behind the store. As you entered, the smell of popcorn and cooking nuts always made you hungry. You also could buy great hotdogs and Hire’s root beer. In the same entrance area was a counter selling all types of nuts, roasted right there. Pretzels, cheese corn and potato chips were also sold.

“Going down stairs at the West 110th store you could have a good meal at the cafeteria! … Going upstairs at West 110th Sears was were you could pay your Sears charge card bills. … All Sears stores had just about every type of item you would need.”

Plain Dealer Historical Photograph Collection

Design was always very important to Sears stores, embodying its modern mindset. Early stores such as the mothership at 8501 Carnegie, now part of the Cleveland Clinic, were sleek and Art Deco. They suggested travel and cars and modernity and progress. Later suburban stories such as the Southland location, pictured, reflected a changing view of modernity, with a space age Googie-style design.

“I grew up less than a mile from the Sears store in Southland in the 1960s, when it was the state of the art design and everyone went there to shop for just about anything you can think of,” says Mike Kiewel of Parma Heights.

“As a kid Mom and Dad took my family to Sears to buy our clothes for school and church. While we were there, my brothers and I would sneak off to the toy section to play with various toys of the day and dreaming of owning one of the cool new bikes on display. … Over the years I have purchased countless appliances, shoes and clothing for myself and my own kids, lawn mowers, snow blowers, etc. as Sears was the go to place for quality and great prices. … I am sad every time I drive past the empty store remembering how great it was as a big part of my life.”

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Sears, 1976.

At its height, there were close to 4,000 stores in America. Sears remained the largest retailer in the country until 1989. Since then, the store has floundered as it tried to keep pace with changing tastes and shopping habits – as have many middle-market retailers, including JC Penny.

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Midway Mall, 1968.

No longer at the front line of “modern,” the store has not made a profit since 2010. From 2010 to 2017, the number of stores declined from 3,500 to 695. In October of 2018, the company was forced to file for bankruptcy. The future of this store is still up in the air following the bankruptcy court news. Whatever happens, retail in America is forever changed.

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Sears Business Center, 1981.

Reader memories of Sears

We recently asked Plain Dealer and Cleveland.com readers to share their Sears memories. Here’s what they said, along with more vintage photos.

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured, 1970 Midway Mall.

When I was a young child (before the age of 10), my grandfather lived on Linnet Ave. in Cleveland. We would often walk to the Sears store (located somewhere near there!--Linnet & W. 105th). My greatest memory of that store was the candy and nut counter when you walked in. The smell was glorious! And, on the way out of the store, after shopping, we were able to pick out a piece of candy from that counter or a bag of nuts to take home! - Kelly Standish

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Great Lakes Mall, 1971

It would be a shame if Sears disappears. The store I remember from my "youth" was the one at West 110th and Lorain. The parking lot was in the rear of the property. You entered in the back and usually could smell popcorn, as there apparently was a machine there (maybe a concession stand where you could also get something to drink ?). I am 70 + years old so some details are sketchy. I also believe the tire sales department was in that back area as I seem to recall the distinct smell of rubber (?). I am sure other folks of a similar age will fill you in even better than I. I also think there were escalators straight ahead to get to the upper floor.

Just a "fun" place to visit as a kid with Mom, Dad, and my Brother. – Marilyn Kmetz

My family has a long history with Sears. My mother worked at the Sears in Cleveland at West 110th Street and Lorain Road. She started working in the late 1950’s.She worked in the yard goods department. She eventually became the department manager. My mother was a fabulous sewer so this department was ideal for her. I remember her bringing home remnants of material that she would eventually use to make clothes for herself, other family members, and me—even my Barbie doll! Yes, the pattern companies made patterns for that doll. My mother was eventually transferred to the jewelry department as the store phased out yard goods. Eventually, my mother retired from Sears when that store closed.

My younger brother and I also worked part time at the same store. I worked in the record/tv department and my brother worked in the plumbing department. The job at this store got me through college. That was a unique store, as it sold boats and had a huge candy department. My family was very loyal to Sears and its products. We had Craftsman tools, Kenmore appliances, furniture pieces, televisions and even paint. Sears was always our “go to” store for anything we needed to purchase.

Many lifelong friends were formed because of working at the store. Even into their seniors years, these friends would meet on a regular basis and reminisce about ‘the good old days’ at Sears W. 110th.

I also worked at the Great Northern store. I used this part time position to supplement my income combined with my full time job. – Eleanor Munday

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: 1971 Great Lakes Mall.

I remember walking over a mile down the hill on Lorain Road to West 110th Street where the old Sears building was. I remember and riding the escalators and taking the back steps as if it was yesterday, the smell of popcorn in the air from the concession stand behind the huge candy section where you could buy bulk candy from behind the glass. I remember playing hide and seek with my friends and brothers. And how incredibly decorated it was around the holidays.- Keith Cupach

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: 1941, Sears, Roebuck & Co. $1,000,000 warehouse at 4200 Lakeside Avenue N.E. c

I worked at the Southland Sears while in high school in the early ❰s. I struck up a friendship with my future husband while waiting to punch in at the time clock. There are many stories like this and it is nothing unique. Sears was also a common place for people to cash paychecks after banking hours. They paid employees in cash down to the penny. Sears charged a small fee for this service to others. The story I have to tell is about my father.

One day when he went to cash his check the clerk commented on how great he smelled. He was a bit taken back until he realized that she probably smelled the mixture of powder sugar and vanilla on him. He made the donuts for Royal Castle. Every week after that he brought them donuts and never paid the fee again! – Margie Knight

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: 1937.

How do I begin? My happy memories go back 60+ years to the Sears store on W. 110 and Lorain Avenue. My Mom, sisters, and I would often walk there to shop. My Mom did a lot of sewing and I remember all the fabrics and patterns on the first floor in the southwest corner of the store. I loved looking at the toys and the clothes. My parents bought a few pieces of furniture there, too. Who can forget the wonderful smells of popcorn, peanuts, and candy when entering from the back and walking past the candy counter? My friends and I would often stop in on our way home from Wilbur Wright Junior High School. We loved to go to the cafeteria and have a soft drink and maybe a snack. As a student in the driver's education class at West Tech, we went to the parking lot to practice our parking skills. After my husband and I married, we lived right down the street and would walk there to buy a live Christmas tree and drag it home. Before it closed, I made sure I walked through the store one last time.

And then I had to experience the closing of the Sears store at Southland shopping center. Another great store for clothes, appliances. What a shame that once a leader in the retail store business no longer exists. - Lillian Gathers

As an ⟪rly' baby boomer (seventy-something), I well remember the iconic Sears & Roebuck store on Lorain Ave. near West 117 St. in Cleveland.

My uncle, John Shirosky, worked for many years in the Men's Clothing Department at that store, fitting many men---younger and older---for suits.

My father and I would drive from the family's Old Brooklyn-area home (in the "shadows" of the Cleveland Metro Park's Zoo) to oftentimes visit that store---and my uncle.

Our entire family patronized the Sears store near West 117 St. every Christmas in search of the "perfect" Christmas tree. (Think of the movie, ɼhristmas Story.')

My mother especially liked the Appliance Department---while my father favored the tools area.

Anyway, that particular Sears store was a HUGE building indeed. in the eyes of a young boy!

Alas, I miss those experiences. as I'm now in the "golden years" of my life.

- 'Heart-broken' Sears patron, James (Jim) Stupar.

My family was always loyal to Sears. Washer, dryers, fridges, etc. when I graduated high school and started working, I couldn't get a credit card to save my life. I worked at RTA, and made very good money. Finally we tried Sears and they gave me my first card. I can still remember the number, 70 50290 611 – Melinda Hankins

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: 1987 McKids collection

I was born in 1954, so, I have many memories of Sears. Lived on the east and west sides of Cleveland. The candy counter at Southland, was a must to stop at. I always bought appliances from Sears, along with everything under the roof. My car repairs at Southland and South Park, great employees. I remember my stepson, asking his father, if he and his sister, came from Sears. LOL. I found the most comfortable blouses there. A true icon, that will be missed. – Ellen M. Stanton

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Carnegie store, 1967.

Growing up on the Westside of Cleveland it's were we went for our school clothes and shoes. Parents bought their appliances there. Remember a trip sometimes ended at the candy shop for a treat. My sister even had her first job as beautician in their beauty shop. Sears where we always went for anything we needed since May co. and Higbees were above our price range. – Theresia Julian

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Midway Mall, 1970.

There used to be a Sears on Lorain Ave. past West Blvd. I remember as a kid driving there from our house on West 32nd Street with my brothers and parents. We arrived after going up Lorain and turned into a massive parking lot at the back of the store.

We would all get out of the car and walk in. The first thing my Dad did was buy a bag of popcorn us kids would share with him as my Mom would walk and shop for clothes for us. The first thing you would smell in the store as you walked in was the popcorn popping.

It was one stop shopping there for my parents. Clothes, paints, appliances, tools, small tractors and all kinds of gadgets to look at and hold.- John Vujevich

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Midway Mall, 1970.

I used to live on West 105th by Madison Avenue in Cleveland and there was a Sears on West 110 and Lorain Ave. Across the street was a Kressge store. If I couldn't afford the white bobby socks at Sears for my mother as a Christmas present, then I would go to Kresseges. Also the funniest thing was the vastness of the parking lot at Sears. It was so large that my brother taught me to drive a stick shift and I was able to get into second gear because it was so enormous! This was circa 1970. Good memories. – Linda Elk

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Sears Warehouse, 1941.

I grew up near the Sears store on West 110 street and Lorain Ave. My mother worked in the Hough Bakery in the causeway between Sears and the groceries store that connected them. – Tom Holland

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: 1966, Richmond Mall.

I'm writing with a fond memory of Sears. I grew up in Inglewood, California. In the early ❰s, Sears was a big department store for my neighborhood. My father worked a lot during the week, so he would spend time with my brother and I on the weekends to give my mom a break. One of my fondest memories of that time with my dad was when he would take us to the concession department of Sears. At that time Sears had a huge area where you could get candy and roasted nuts. This is before the pre-packaged candy bars of today. There was a huge glass bar where you could see all the different candy and nuts. They would scoop out a portion and weigh it before putting it in small paper bags. I didn't reach the counter, but I would peer through those glass windows of all the colors of candy with awe. I especially remember the salty smell of the fresh roasted nuts and the sweet smell of candy. We usually would get nuts, Spanish peanuts, but occasionally he would treat us to candy, usually sugared orange slices. It was always a special trip for us, but mostly it was just a moment when I had my dad attention. Eventually they shut down the nut and candy department as convenience stores cropped up around town, and then much later they closed the Sears store in Inglewood as big malls became more common. But those memories of simpler times, trips to Sears to pick up snacks with my dad, are cherished memories for me, especially now that he's gone. – Nicole Elam

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: 1968.

I worked at Sears at Midway Mall in Elyria in 1972 after graduating from college. I was a Customer Service Management Trainee, working in Customer Service and in the different departments. It truly was a full service retail experience. Men and women made careers in sales and felt like Sears was their home. Customer service and satisfaction was important. I left after a year to a better paying job, but I valued the lessons I learned at Sears. Don't blame just the internet for Sears and other retail stores demise. Wal-Mart started the change with their big box stores and impersonal shopping with few employees to offer help and long lines to check out. The personal customer service disappeared thanks to Sam Walton and got worse as the major retailers followed suit. The internet was just the final dagger in an already wheezing and dying retail business – Zippy One, via Cleveland.com

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Shoregate Shopping Center

I worked at Sears at the Richmond Mall when I first graduated from High School. I worked in the Hardware Dept. We had a big box in the back for broken Craftsman tools that people brought in. We were to replace the hand tool at no cost and no questions asked! I shopped at Sears for years after I left there. I'll miss Sears if it folds! - Tony Rome

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured, Southland 1964.

Sears and Roebuck at West 110th was the epitome of retail services in the 1970s. They had it all, even a huge candy bar. As time wore on, it even became my elderly grandfather's go to socializing joint as it had a cafe on the Lorain side. - Dan6erousMonkey5 Via Cleveland.com

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Great Lakes Mall.

Plain Dealer Historical Photograph Collection. Pictured: Great Northern, 1976.


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