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Des soldats improbables de la Seconde Guerre mondiale reçoivent la plus haute distinction nationale

Des soldats improbables de la Seconde Guerre mondiale reçoivent la plus haute distinction nationale


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Presque immédiatement après l'attaque du 7 décembre 1941 contre la base navale américaine de Pearl Harbor, la loyauté de tous ceux d'origine japonaise vivant en Amérique, quel que soit leur statut de citoyenneté, a été remise en question. En février 1942, le président Franklin D. Roosevelt a signé le décret 9066, qui autorisait le ministère de la Guerre à établir des zones militaires dans une grande partie de l'ouest des États-Unis. En vertu de cet ordre, les résidents d'« ascendance ennemie étrangère » pourraient être placés sous surveillance, détenus et même relogés par décret militaire. Peu d'Américains d'ascendance européenne ont été détenus en vertu de cet ordre, qui visait principalement ceux d'origine japonaise. Finalement, plus de 110 000 Japonais et Américains d'origine japonaise vivant sur le continent américain ont été expulsés de force et internés dans 10 centres de réinstallation. Là, les détenus ont été soumis à des conditions difficiles, notamment la surpopulation, les pénuries d'eau, des logements insalubres et l'exposition à des conditions météorologiques extrêmes.

À Hawaï, où les Japonais ethniques représentaient plus d'un tiers de la population des îles, les Japonais de première génération et les Nisei étaient confrontés à des soupçons similaires. Bien que peu d'habitants d'Hawaï aient été déplacés, leurs libertés ont été sévèrement restreintes. De nombreux conseillers militaires exprimèrent leurs inquiétudes quant à la loyauté des résidents japonais servant dans les forces armées, et des efforts furent bientôt en cours pour retirer ceux qui avaient servi avant Pearl Harbor. Les membres de la Garde nationale d'Hawaï ont été temporairement désarmés et les étudiants et cadets locaux du ROTC ont été démis de leurs fonctions. Déterminés à prouver leur loyauté envers les États-Unis et à prendre la défense de leurs compatriotes hawaïens, ces anciens militaires ont formé un groupe d'aide civile, les «Varsity Victory Volunteers» ou VVV, qui a fourni le travail physique nécessaire à la construction massive de l'armée américaine. bases dans le Pacifique.

Impressionné par la détermination du VVV et influencé par les protestations vocales contre le traitement réservé aux soldats de Nisei, le ministère de la Guerre a inversé la tendance, annonçant la formation d'une unité de combat entièrement Nisei, le 100e bataillon d'infanterie. Après près d'un an d'entraînement sur le continent américain, le 100th fut déployé en Italie en septembre 1943, où il participa aux attaques de Monte Cassino, à la percée d'Anzio et à la dernière offensive alliée de Rome à l'Arno. En août de la même année, le 100th fut réorganisé et fit partie de la 442nd Regimental Combat Team (RCT), une autre unité américano-japonaise, sous laquelle il servira pour le reste de la guerre.

Formé six mois seulement après le 100e, le 442e RCT comprenait des soldats supplémentaires d'Hawaï, mais était principalement composé de volontaires des camps d'internement et d'Américains d'origine japonaise qui avaient servi dans l'armée américaine avant la guerre. En juin 1944, ils ont également été déployés en Europe, où ils ont participé à huit grandes campagnes en France, en Italie et en Allemagne. En octobre de cette année-là, ils ont joué un rôle clé dans le sauvetage sanglant du "Lost Battalion", une unité alliée qui avait été piégée et encerclée par les forces de l'Axe dans la forêt vosgienne en France. En avril 1945, les hommes du 442e, dont beaucoup avaient des membres de leur famille vivant dans des camps d'internement américains, ont été parmi les premières troupes alliées à participer à la libération du camp de concentration nazi de Dachau, une expérience qui donne à réfléchir qui va hanter nombre d'entre eux. depuis des décennies. Finalement, plus de 13 000 soldats serviront dans le régiment, avec plus de 700 membres tués ou portés disparus au combat.

Le 442e est devenu l'unité la plus décorée de sa taille dans l'histoire militaire des États-Unis. En moins de deux ans de combat, l'unité a remporté plus de 18 000 récompenses, dont 9 486 Purple Hearts, 4 000 Bronze Stars et 21 Medals of Honor. À leur retour aux États-Unis, ils ont été félicités par le président Harry Truman pour leur courage à la maison et à l'étranger, et ont même fait l'objet d'un film de 1951, « Go for Broke » ; le titre du film est dérivé du slogan officiel de l'unité. De nombreux membres du 442e ont poursuivi des carrières distinguées dans les domaines scientifique, universitaire et gouvernemental, y compris le sénateur américain Daniel Inouye d'Hawaï, qui a perdu un bras en raison de blessures au combat pendant la Seconde Guerre mondiale et figurait parmi les participants à l'événement de mercredi.

Les plus de 6 000 Américains d'origine japonaise qui ont servi dans le Military Intelligence Service (MIS) pendant la guerre ont également été honorés lors de la cérémonie. Ces membres, dont beaucoup ont été recrutés directement dans les camps d'internement, ont fourni une aide à la traduction et aux interrogatoires dans le cadre de l'effort de guerre. Le MIS est peut-être mieux connu pour le rôle crucial qu'il a joué dans le déchiffrement d'un ensemble de documents militaires japonais capturés, connu sous le nom de « Plan Z », qui exposait les plans d'une contre-attaque finale à grande échelle contre les forces alliées en 1944. La découverte de le plan Z a été salué comme l'un des succès les plus importants du renseignement militaire de la Seconde Guerre mondiale.


Edward A. Carter Jr.

Edward Allen Carter Jr. (26 mai 1916 - 30 janvier 1963) était un sergent de première classe de l'armée américaine qui a été blessé au combat pendant la Seconde Guerre mondiale. Il a reçu à titre posthume la Médaille d'honneur, la plus haute décoration militaire du pays pour bravoure, pour ses actions le 23 mars 1945, près de Speyer, en Allemagne. [1] [2]

  • République de Chine
  • République d'Espagne
  • États Unis

Carter et six autres Noirs américains qui ont servi pendant la Seconde Guerre mondiale ont reçu la Médaille d'honneur le 12 janvier 1997. Les sept récipiendaires sont les premiers et les seuls Noirs américains à recevoir la Médaille d'honneur de la Seconde Guerre mondiale. [3] [4]


De la Seconde Guerre mondiale à Harvard : le soldat Nisei qui a servi et enseigné l'Amérique

Le 7 décembre 1941, des avions japonais ont attaqué la base navale américaine de Pearl Harbor à Hawaï. L'attaque surprise massive a plongé l'Amérique dans la Seconde Guerre mondiale. À la suite de l'attaque, les soupçons du gouvernement sont nés autour des Américains d'origine japonaise. Quelques mois plus tard, le 29 mars 1942, le lieutenant-général John L. DeWitt du Commandement de la défense occidentale a publié la proclamation publique n° 4, qui a forcé l'évacuation et la détention des résidents de la côte ouest d'origine japonaise-américaine. Environ 120 000 Américains d'origine japonaise ont été envoyés dans des camps de concentration aux États-Unis entre 1942 et 1945.

Malgré le racisme croissant contre les Américains d'origine japonaise à la suite du décret 9066 et de la proclamation publique n° 4, de nombreux Nisei, ou Américains d'origine japonaise de deuxième génération, se sont joints aux forces alliées en 1943. La 442e équipe de combat régimentaire était une unité américaine entièrement japonaise activée. près d'un an après que le président Franklin Roosevelt a signé EO9066. L'unité comprenait des volontaires d'Hawaï et d'autres des camps de concentration, où leurs familles sont restées emprisonnées.

Le 442e est devenu l'unité la plus décorée pour sa taille et sa durée de service dans l'armée américaine pendant la Seconde Guerre mondiale. Sur les quelque 18 000 hommes qui ont servi dans le 442e, l'unité a remporté 21 médailles d'honneur, 9 486 Purple Hearts, 560 Silver Stars et bien d'autres décorations. Malgré le racisme et leurs familles emprisonnées, les 442e se sont battus pour leurs idéaux de liberté et ont laissé un héritage inégalé.

Parmi eux se trouvait Susumu Ito, un Nisei de Stockton, en Californie. Il a été enrôlé dans l'armée en 1940. Après l'attaque de Pearl Harbor, la famille d'Ito a été envoyée dans un camp de concentration américain dans les marécages de Rohwer, Arkansas.

Il a été affecté comme observateur avancé au 522e bataillon d'artillerie de campagne, qui fait partie du 442e. Ito a participé au célèbre sauvetage du « Lost Battalion » en octobre 1944. Des membres du 1er bataillon, 141e d'infanterie, 36e division avaient été isolés et encerclés par les Allemands dans les Vosges en France. La compagnie d'Ito a effectué le sauvetage du bataillon perdu. Sa compagnie a perdu tous ses membres sauf huit au cours de cette action, mais Ito a survécu à la bataille sans blessure.

"Avec le recul, ce n'était pas une sortie facile, mais après l'avoir vécue intacte, c'était une expérience qui ne peut être oubliée ou facilement dupliquée."

Ito a reçu l'étoile de bronze pour ses actions héroïques et a ensuite reçu la médaille d'or du Congrès, la plus haute médaille civile des États-Unis, avec d'autres membres du 442e.

Après la guerre, à 26 ans, Ito a poursuivi un diplôme universitaire financé par ses prestations de GI Bill. Il a ensuite obtenu un doctorat en biologie de l'Université Cornell. À une époque où il était considéré comme une étape importante pour un Nisei d'être enseignant au secondaire, il est devenu professeur de biologie cellulaire et d'anatomie à la Harvard Medical School en 1961, où ses recherches se sont concentrées sur les études ultrastructurales du système gastro-intestinal.

Ito est décédé en 2015 à l'âge de 96 ans. Nous honorons ses services et son engagement envers l'éducation.

Si vous souhaitez en savoir plus sur la 442e équipe de combat régimentaire ou apporter leurs histoires dans votre classe, visitez le site Web du Go For Broke National Education Center pour obtenir du matériel pédagogique.


Le récipiendaire de la médaille d'honneur Daniel Inouye a mené une vie au service de son pays

Le capitaine Daniel Inouye a été témoin de l'attaque de Pearl Harbor et a surmonté la discrimination pour servir son pays en temps de guerre et de paix.

Daniel Ken Inouye est né le 7 septembre 1924 à Honolulu, dans ce qui était alors le territoire américain d'Hawaï. Les parents d'Inouye étaient les enfants d'immigrants japonais. Son père, Hyotaro Inouye, était le fils d'ouvriers, tandis que sa mère, Kame Imanaga, était une orpheline qui avait été adoptée par la famille d'un pasteur méthodiste. Dès son plus jeune âge, les parents d'Inouye lui ont inculqué l'importance d'aider les autres. Au lycée, Inouye s'est porté volontaire pour la Croix-Rouge et a décidé qu'il voulait devenir chirurgien.

Le dimanche 7 décembre 1941, la marine impériale japonaise bombarda les bases navales et aériennes américaines de Pearl Harbor. Dans une interview d'histoire orale avec le Musée national de la Seconde Guerre mondiale, Inouye s'est souvenu de son expérience en ce jour fatidique. Il se préparait pour l'église, comme il le faisait tous les dimanches, et écoutait la radio en enfilant sa chemise et sa cravate. Lorsque l'animateur radio a commencé à répéter frénétiquement que Pearl Harbor était attaqué par les Japonais, Inouye et son père sont sortis de chez eux. « Nous avons regardé vers Pearl Harbor et soufflé ! Toute la fumée. Et on pouvait voir des bouffées d'obus anti-aériens exploser. Et puis, tout d'un coup, trois avions nous ont survolés. Couleur verte avec le point rouge dans l'aile. Je savais que ma vie avait changé. Inouye, un lycéen de 17 ans, s'est précipité vers un poste de secours de la Croix-Rouge pour aider les civils et les marins blessés lors de l'attaque.

Le cuirassé endommagé USS Maryland flotte à côté de l'USS Oklahoma chaviré tandis que la fumée s'échappe d'autres navires à la suite de l'attaque japonaise sur Pearl Harbor. Avec l'aimable autorisation de la National Archives and Records Administration.

Lorsque Inouye a obtenu son diplôme d'études secondaires en 1942, il a rapidement tenté de s'enrôler dans l'armée américaine. Le gouvernement américain, cependant, a refusé à tous les Américains d'origine japonaise le droit de servir dans les forces armées. "Bien que j'étais un citoyen des États-Unis", a expliqué Inouye, "j'ai été déclaré être un étranger ennemi et, par conséquent, je n'étais pas apte à revêtir l'uniforme des États-Unis." Dans la zone continentale des États-Unis, le gouvernement fédéral a emprisonné 112 000 hommes, femmes et enfants d'origine japonaise à partir de mars 1942. Plus de 70 000 de ceux incarcérés étaient des citoyens américains. Aucune charge n'a été retenue contre eux et ils n'ont pas pu faire appel de leur incarcération. Le gouvernement américain n'a pas incarcéré les millions de citoyens américains nés en Italie ou en Allemagne, même si les États-Unis étaient également en guerre avec ces nations. Inouye et sa famille ont été épargnés par ce sort parce que les Américains d'origine japonaise constituaient un pourcentage si important de la population d'Hawaï que leur expulsion aurait paralysé l'économie des îles.

Des Américains d'origine japonaise arrivent au centre de rassemblement de Santa Anita en avril 1942, gardés par des soldats américains. Avec la permission de la National Archives and Records Administration.

Même si Inouye savait que des milliers d'Américains d'origine japonaise étaient emprisonnés à tort et privés de leurs biens, lui et d'autres hommes d'origine japonaise ont adressé une pétition au gouvernement américain pour leur permettre de servir dans les forces armées. En conséquence, le gouvernement a changé sa politique et a annoncé la formation de plusieurs bataillons américano-japonais séparés. En apprenant la nouvelle, Inouye a immédiatement abandonné ses études de médecine à l'Université d'Hawaï et s'est enrôlé dans l'armée américaine. Il a été affecté à la compagnie E dans le 2e bataillon de la 442e équipe de combat régimentaire, un régiment composé exclusivement d'hommes enrôlés japonais américains mais commandé presque entièrement par des officiers caucasiens.

La Compagnie E, 2e Bataillon, 442e Équipe de combat régimentaire se tient en formation au Camp Shelby, Mississippi, en mai 1943. Avec la permission de la National Archives and Records Administration.

Inouye a bien performé dans la formation de base et a été promu sergent en l'espace d'un an. Étant donné que l'armée américaine ne faisait pas confiance aux soldats américains d'origine japonaise pour combattre les soldats japonais, l'armée américaine a déployé ces soldats exclusivement en Europe. Le régiment d'Inouye a combattu sur le théâtre italien à partir de l'été 1944, et Inouye a été désigné tireur d'élite en reconnaissance de son habileté avec un fusil.

Son unité prend ensuite part aux combats en France où elle sauve avec succès le 1er bataillon du 141e régiment d'infanterie de la 36e division d'infanterie, qui avait été encerclé par les forces allemandes. Le 442e a subi des pertes dévastatrices lors de l'assaut. Certaines compagnies du régiment d'Inouye comptaient moins d'une douzaine d'hommes à la fin de l'engagement. L'entreprise d'Inouye fut l'une des plus chanceuses. Il a commencé le combat avec environ 150 hommes et avait 42 hommes aptes au service après la bataille. Inouye lui-même a échappé de peu à la mort en France lorsqu'une balle l'a touché à la poitrine, mais a été arrêté par les dollars en argent chanceux qu'il portait toujours dans sa poche de poitrine. En reconnaissance du courage et du leadership d'Inouye pendant la bataille, il a reçu une commission de champ de bataille rare qui a fait de lui un sous-lieutenant. Le sous-lieutenant Inouye a également reçu la médaille de l'étoile de bronze pour son héroïsme.

Début 1945, Inouye et le 442e Régiment retournent en Italie. Le matin du 21 avril 1945, Inouye réalisa qu'il avait perdu ses dollars d'argent chanceux. Le même jour, il a mené son peloton à l'assaut d'une crête tenue par les Allemands près du village de San Terenzo. Trois mitrailleuses allemandes ont ouvert le feu sur Inouye et ses hommes alors qu'ils attaquaient. Une balle a transpercé le torse d'Inouye, mais il a continué d'avancer en criant des encouragements à son peloton et en lançant des grenades. Il a rampé jusqu'à cinq mètres de l'emplacement ennemi et a lancé deux autres grenades, tuant les mitrailleurs ennemis. Il a ensuite tué l'équipage d'une deuxième mitrailleuse avec sa mitraillette.

Inouye a ensuite tiré sur la goupille d'une autre grenade et s'est préparé à la lancer sur un troisième nid de mitrailleuses. Il a raconté ce qui s'est passé ensuite: "Alors que je reculais mon bras, tout dans un éclair de lumière et d'obscurité, je l'ai vu, cet Allemand sans visage, comme une bande de film cinématographique passant à travers un projecteur devenu fou furieux. Un instant, il se tenait jusqu'à la taille dans le bunker, et l'instant d'après, il pointait une grenade à fusil sur mon visage à une distance de 10 mètres. Et alors même que je tendais le bras pour lancer, il a tiré et sa grenade à fusil s'est écrasée dans mon coude droit et a explosé. J'ai regardé mon bras qui pendait et j'ai vu ma grenade toujours serrée dans un poing qui soudainement ne m'appartenait plus. Inouye a crié à ses hommes de se tenir en retrait, a arraché la grenade vivante de son bras mutilé et l'a lancée sur le soldat ennemi.

Malgré les graves blessures d'Inouye, il a continué d'avancer et de tirer avec sa mitraillette avec son bras gauche indemne. Quelques instants plus tard, une balle a touché la jambe d'Inouye et il a perdu connaissance. Quand Inouye a repris connaissance, il a refusé d'être évacué jusqu'à ce qu'il soit sûr que son peloton avait atteint son objectif. Il a continué à diriger ses hommes alors qu'ils se déployaient dans une position défensive en cas de contre-attaque ennemie. Inouye et ses hommes ont tué un total de 25 soldats ennemis et capturé huit autres lors de l'attaque réussie.

Neuf heures après avoir été blessé, Inouye est finalement arrivé dans un hôpital de campagne. Les médecins doutaient qu'il survive, mais Inouye a insisté pour qu'ils tentent l'opération. Il avait déjà reçu tellement de morphine que les médecins ne pouvaient pas risquer d'administrer d'autres anesthésiques, et par conséquent il a subi l'opération sans sédation. Il a reçu un total de 17 transfusions sanguines.

Au cours des deux semaines suivantes, Inouye a subi une série de chirurgies, dont une pour amputer son bras droit le 1er mai. Sa vie a été épargnée, mais ses espoirs de devenir chirurgien ont été anéantis. Il a reçu la Distinguished Service Cross pour sa bravoure et a passé les deux années suivantes dans les hôpitaux de l'armée en convalescence. Comme des milliers de vétérans blessés, Inouye a dû réapprendre à accomplir les tâches les plus simples, comme allumer une allumette d'une seule main. Il a été honorablement démobilisé de l'armée américaine en 1947 avec le grade de capitaine.

Le représentant Inouye s'entretient avec le président John F. Kennedy en avril 1962. Avec la permission de la bibliothèque et du musée présidentiels John F. Kennedy.

Lorsque Inouye est rentré chez lui à Honolulu, il s'est inscrit à l'Université d'Hawaï en vertu des dispositions du GI Bill et a obtenu une licence en administration publique et en économie. Il a épousé Margaret Shinobu Awamura en 1949 et a obtenu son diplôme en droit de la George Washington Law School en 1952. Inouye est devenu actif dans la politique hawaïenne et lorsque le territoire a obtenu le statut d'État en 1959, il a été élu pour être l'un des premiers délégués d'Hawaï aux États-Unis. Chambre des députés. Il a remporté l'élection au Sénat américain en 1962 et a servi un total de 53 ans à la Chambre et au Sénat. Il n'a jamais perdu une élection durant toute sa carrière politique. Il était connu pour sa défense énergique de son État d'origine, son bipartisme et son engagement dans la lutte contre la discrimination. Inouye a été le premier Américain d'origine japonaise à siéger au Congrès et, en tant que président pro tempore du Sénat américain de 2010 à 2012, il était le troisième dans la succession à la présidence.

Le président Bill Clinton remet au sénateur Daniel Inouye la Médaille d'honneur le 21 juin 2000. Avec l'aimable autorisation du gouvernement des États-Unis.

Dans les années 1990, le Congrès et l'armée américaine ont commencé à examiner les cas de soldats de la Seconde Guerre mondiale qui avaient reçu la Distinguished Service Cross mais qui se sont peut-être vu refuser la plus haute distinction du pays en raison du racisme. En conséquence, le 21 juin 2000, Inouye et 19 autres vétérans américains d'origine japonaise du 442e régiment ont reçu la médaille d'honneur du président Bill Clinton. Daniel Inouye est décédé le 17 décembre 2012, à l'âge de 88 ans. Il a reçu à titre posthume la Médaille présidentielle de la liberté pour son service public tout au long de sa vie.

Des barbelés aux champs de bataille : les expériences japonaises-américaines pendant la Seconde Guerre mondiale

Pendant la Seconde Guerre mondiale, des personnes d'ascendance japonaise aux États-Unis, principalement des citoyens américains, ont vu leur vie bouleversée. Apprenez-en plus sur ce sujet sur le site dédié à l'exposition spéciale du Musée, Du fil de fer barbelé aux champs de bataille : expériences japonaises-américaines pendant la Seconde Guerre mondiale.

Tyler Bamford

Tyler Bamford était le chercheur Sherry et Alan Leventhal à l'Institut pour l'étude de la guerre et de la démocratie au National WWII Museum de 2019-2021. Il a obtenu son doctorat en histoire à la Temple University et son baccalauréat en histoire au Lafayette College.


Les derniers récipiendaires de la médaille d'honneur de la Seconde Guerre mondiale en Amérique sont l'exemple dont notre nation a besoin

De toutes les attaques contre des monuments américains qui ont eu lieu cette année, le vandalisme du Mémorial de la Seconde Guerre mondiale à Washington, D.C., figure certainement parmi les pires. Rien n'illustre mieux l'absurdité de l'assaut actuel contre l'héritage américain que cette insulte aux vétérans de la Seconde Guerre mondiale, qui ont donné leur vie par centaines de milliers pour détruire le fascisme même auquel la gauche prétend s'opposer.

C'est le 31 mai, après une nuit de troubles dans la capitale, que le National Park Service a annoncé "de nombreux cas de vandalisme sur des sites autour du National Mall", dont le mémorial de la Seconde Guerre mondiale. La nuit précédente, l'un des nombreux agitateurs qui se frayaient un chemin dans les rues de la ville avait peint à la bombe, en noir, « Les anciens combattants noirs comptent-ils ? » au bord du bassin de la fontaine du mémorial. Cette question n'est pas restée longtemps sans réponse. Le même jour que l'annonce du Park Service, le groupe Friends of the National World War II Memorial a écrit que « OUI, le . . . Memorial se souvient et rend hommage au million d'hommes et de femmes noirs qui ont servi. En fait, les vétérans noirs de la guerre ont été honorés aux côtés de leurs frères blancs.

À ce stade, on peut être enclin à se demander : si un monument dédié à ceux qui ont risqué et perdu leur vie en combattant Hitler et le général Tojo n'est pas à l'abri de la foule qui essaie maintenant de diffamer l'histoire américaine, qu'est-ce qui est sûr ? La réponse, bien sûr, est que rien ne l'est, ce qui signifie que la foule ne mérite aucun soutien de la part des Américains. Il est vrai, bien sûr, que les Afro-Américains n'ont pas toujours été bien traités au cours de l'histoire de ce pays, mais l'image des vétérans américains faisant leur part sur les champs de bataille étrangers aurait dû suffire à faire réfléchir ce vandale anonyme. Si ce peintre au pistolet était si peu disposé à montrer du respect, pourquoi devrait-on respecter son message ? Comme le disait George Washington dans une lettre de juillet 1791 au marquis de Lafayette, au milieu des massacres de la Révolution française : « La population tumultueuse des grandes villes est toujours à redouter. . . . Leur violence aveugle prosterne pour l'instant toute autorité publique, et ses conséquences sont parfois étendues et terribles. La destruction aveugle ne prouve rien, et rend souvent ses auteurs coupables du même délit dont ils prétendent être outrés.

En ce moment de troubles nationaux, nous ferions bien de nous souvenir de deux monuments vivants de la lutte de l'Amérique pendant la Seconde Guerre mondiale : M. Charles H. Coolidge et M. Hershel W. Williams, respectivement âgés de 99 et 97 ans. M. Coolidge, un vétéran de l'armée de Signal Mountain, Tenn., qui travaille toujours dans son entreprise d'impression familiale, et M. Williams, un vétéran du Marine Corps de Quiet Dell, W.Va., qui fait encore des apparitions publiques régulières, portent un distinction singulière : ils sont, en 2020, les derniers vétérans vivants de la Seconde Guerre mondiale à avoir reçu la Medal of Honor, la plus haute décoration militaire américaine, pour leur service.

Monsieur . Coolidge est né le 4 août 1921 de Walter et Grace Coolidge de Chattanooga, Tenn., et a été enrôlé dans l'armée le 16 juin 1942, atteignant finalement le grade de sergent technique, l'équivalent du sergent de première classe dans l'armée d'aujourd'hui. . La citation de la médaille d'honneur du sergent technique Coolidge raconte comment, le 24 octobre 1944, il a dirigé une « section de mitrailleuses lourdes appuyée par le 1 peloton de la compagnie K » pour prendre « une position près de la colline 623, à l'est de Belmont sur Buttant, en France. " Après avoir repoussé les attaques allemandes répétées au cours des jours suivants, Coolidge et ses hommes se sont retrouvés face à une « attaque déterminée » d'infanterie appuyée par deux chars. Comme le Chattanooga Times Presse gratuite décrit dans un article de février 2020, Coolidge avait 23 ans à l'époque et le soldat le plus aguerri du groupe. Plus tôt, il avait dit à ses hommes que la banque devant eux était suffisamment large pour accueillir un char allemand, et bien sûr, le 27 octobre, les chars arrivaient. Coolidge, resté à l'avant de son unité, se retrouve face au char de tête lorsque sa tourelle s'ouvre et, dans un anglais parfait, le chef des Allemands lui demande, ainsi qu'à ses hommes, s'ils veulent abandonner. "Je suis désolé, Mac", a répondu Coolidge. "Tu dois venir me chercher."

L'Allemand a rapidement fermé la tourelle et a ouvert le feu. Alors qu'il esquivait les tirs de 85 mm du char, Coolidge a eu sa botte déchirée par des éclats d'obus qui n'ont heureusement pas réussi à briser la peau. S'armant d'un bazooka, il s'avança à moins de 25 mètres des chars d'assaut et se prépara à tirer. Découvrant que l'arme ne fonctionnait pas – sa batterie d'allumage avait été retirée – Coolidge la jeta alors de côté et, sécurisant « toutes les grenades à main qu'il pouvait emporter », continua le combat, infligeant de graves pertes à l'ennemi qui avançait.

Finalement, face à des effectifs allemands « grandement supérieurs », Coolidge et ses camarades soldats ont été contraints de battre en retraite. Après avoir effectué un « retrait ordonné » tout en faisant preuve d'un « grand sang-froid et d'un grand courage », Coolidge lui-même a été le « dernier à quitter le poste ».

La Medal of Honor Society rapporte qu'après avoir appris qu'il était nominé pour la médaille, Coolidge a plaisanté à son officier supérieur qu'il préférerait rentrer chez lui dans le Tennessee. "Je n'ai pas honte de l'admettre : je ne voulais pas faire la guerre", a-t-il rappelé plus tard. "Mais c'était mon devoir de citoyen." Après avoir été nominé pour la médaille, il a passé deux années supplémentaires dans l'armée, servant « sur la ligne » en Italie, en France et en Allemagne. Il a reçu sa médaille dans un aérodrome bombardé près d'Ulm, en Allemagne, le 18 juin 1945, par le général de division Frederick Haislip, un peu plus d'un mois après la fin de la guerre en Europe.

En 2006, le Consulat de France a décerné à Coolidge le Légion d'honneur lors d'une cérémonie à Coolidge Park, un parc de Chattanooga qui porte son nom et qui a ouvert ses portes en 1999. À ce jour, Coolidge travaille dans son imprimerie familiale, qui célèbre son 110e anniversaire cette année.

Monsieur . Hershel W. "Woody" Williams est né le 2 octobre 1923 à Quiet Dell, W.Va., de Lloyd et Lurenna Williams. À l'origine, il n'avait aucune envie de s'enrôler dans l'armée, croyant qu'il serait agriculteur pour le reste de sa vie. Mais après avoir été impressionné par la vue de deux Marines de sa ville dans leurs uniformes bleus – "c'est différent de tout autre uniforme", comme il l'a dit dans un 2014 Étoiles et rayures entretien — il s'est enrôlé dans la Réserve du Corps des Marines le 26 mai 1943, à l'âge de 21 ans. Il ne s'était jamais attendu à aller outre-mer.

Williams a dit Étoiles et rayures qu'avant la guerre, il ne savait pas où se trouvait Pearl Harbor, n'avait « jamais entendu parler des Japonais » et « ne savait même pas que nous avions un Pacifique Sud ». "Je vais juste rester ici aux États-Unis", se souvient-il avoir pensé à l'époque. «Nous serons tous ici et nous défions quiconque de venir essayer de prendre notre pays. Parce qu'ils ne vont pas entrer, tu sais ?

Il allait avoir un réveil brutal. En février 1945, il se retrouve déployé « dans le Pacifique Sud, dans certaines îles dont j'ignorais l'existence ». Et c'est ainsi que le 23 février 1945, lors de la bataille d'Iwo Jima, il entreprit l'action qui lui vaudra la médaille d'honneur. Comme le décrit sa citation à la médaille d'honneur, il a « été prompt à offrir ses services lorsque nos chars manœuvraient en vain pour ouvrir une voie à l'infanterie à travers . . . casemates en béton armé, mines enfouies et sables volcaniques noirs.

Williams « a audacieusement avancé seul » pour faire face aux « tirs dévastateurs de mitrailleuses depuis les positions inflexibles ». Au cours de quatre heures de combats horribles, il a obtenu des lance-flammes, préparé des changements de démolition et, sous le couvert de seulement quatre fusiliers, a avancé à plusieurs reprises vers les lignes ennemies et a anéanti «une position après l'autre». Deux Marines ont sacrifié leur vie pour le protéger alors qu'il accomplissait sa mission ce jour-là. Il n'apprit leur mort qu'après la fin de la campagne.

La citation de Williams dit que « sa détermination inébranlable et son héroïsme extraordinaire. . . ont directement contribué à neutraliser l'un des points d'appui japonais les plus fanatiquement défendus de la bataille, et ont contribué de manière vitale à permettre à sa compagnie d'atteindre son objectif.

Le 5 octobre 1945, lors d'une cérémonie à la Maison Blanche, le président Harry S. Truman remet sa médaille à Williams. "J'ai dit plusieurs fois, je ne sais pas si j'avais plus peur que [quand] j'étais au combat", a déclaré Williams Étoiles et rayures de la remise des médailles. « Je sais que mon corps tremblait davantage. . . . C'est comme ça que j'étais quand je suis allé voir le président. Après avoir suspendu la médaille à son cou, le président Truman a déclaré à Williams : "Je préférerais avoir cette médaille plutôt que d'être président."

Williams est resté dans les Marines après la guerre, atteignant finalement le grade d'adjudant-chef 4 avant de prendre sa retraite en 1969. Entre-temps, il souffrait de ce qu'on appelle maintenant le SSPT, mais qui était alors connu sous le nom de « psychonévrose ». Un jour de 1962, alors qu'il était à l'église méthodiste de Pea Ridge avec sa famille, il a eu un réveil chrétien qui a mis un terme à ses souffrances. Ce jour-là, Williams a dit Étoiles et rayures, Dieu lui a parlé et lui a fait comprendre : « Hé. Vous êtes ici parce que je laissez-vous être ici. Vous êtes ici parce que je vous a sauvé la vie.

A partir de ce moment, il se consacra à Dieu. Reconnaissant d'avoir survécu à la guerre, il sent qu'il est resté en vie pour représenter et se souvenir de tous les hommes qui n'ont pas eu cette chance. « J'ai finalement réalisé pleinement », a déclaré Williams à Fox News, « que [la médaille] ne me représente pas, elle les représente. »

Aujourd'hui, Coolidge et Williams sont actifs et poursuivent leur travail.

Coolidge siège au conseil d'administration du Charles H. Coolidge National Medal of Honor Heritage Center, qui a ouvert ses portes à Chattanooga plus tôt cette année. Le Coolidge Center est dédié à la reconnaissance de tous les récipiendaires de la médaille d'honneur et présente une collection de plus de 6 000 articles qui commémorent leur vie. Il offre également des opportunités de volontariat et organise des événements dans le but de « mémoriser l'histoire de la plus haute distinction militaire de notre pays pour la bravoure » ​​et « d'éduquer les futures générations d'Américains ».

À ce jour, Williams et la Hershel Woody Williams Medal of Honor Foundation, basée à Louisville, dans le Kentucky, ont été responsables de l'érection de 72 monuments commémoratifs pour les familles Gold Star à travers le pays. Il continue de donner des interviews et de faire des apparitions dans lesquelles il parle de sa vie.

En octobre de l'année dernière, National Review a publié un article de Victor Davis Hanson sur « Comment nous pâlions pour les générations précédentes ». Au milieu du marasme culturel d'aujourd'hui, Hanson a écrit,

« Nous du XXIe siècle. . . repensez à nos propres moments épiques perdus et interrogez-vous sur ceux-ci. . . des géants qui ont laissé derrière eux des monuments que nous ne pouvons pas reproduire, mais simplement utiliser ou même se moquer. » « Est-ce que quelqu'un, a-t-il demandé, pense que les Américains contemporains pourraient construire un autre chemin de fer transcontinental en six ans ? Nous sommes entourés, a écrit Hanson, de grandes créations que nous ne pouvons comprendre ou imiter, faites par des hommes de grande taille qui ne sont plus parmi nous aujourd'hui.

Pourtant, en regardant Charles Coolidge et Hershel Williams, il est clair que certains de ces lions sont toujours très présents parmi nous. Dans la confusion de notre époque, où même un monument aux anciens combattants de la Seconde Guerre mondiale est la cible de vandalisme, nous ferions bien d'apprendre de la vie remarquable de ces deux hommes. One would be hard-pressed to find better examples of the American determination and heroism we so badly need today.


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Revoir

"Readers will find revealing insights, will be able to place the array of American military awards in a greater context, and will likely never think of a Medal of Honor ceremony the same way again."--Journal d'histoire américaine

"A book valuable to both military historians as well as legal scholars, The Medal of Honor is sure to be the foremost scholarly reference on the subject for many years to come."--On Point: The Journal of Army History

"An excellent resource for any scholar to research and understand America's most revered honor that can be conveyed on its warriors and an in-depth study of how the decoration evolved over time."--Revue de l'Armée

"Mears has produced a unique study of America's highest military decoration that will appeal to every military historian."--Journal of Military History

"The most complete history of the Medal of Honor. An excellent book."--New York Military Affairs Symposium Review

"This is an outstanding book and a worthy addition to existing literature on the history and recipients of the Medal of Honor. Highly recommended."--Choix

"This is an outstanding book."--Above and Beyond, Medal of Honor Historical Society

"Impressively documented with primary source material, this book is a significant addition to the historiography of the Medal of Honor and how and to whom it has been awarded. The author helps the reader understand how the award nomination and selection process has changed over time and why some acts are recognized as worthy and why some others are not. Highly recommended."--James H. Willbanks, author of Abandoning Vietnam: How America Left and South Vietnam Lost Its War

"Dwight Mears's strength is objectivity combined with solid scholarship. His treatment of the Medal of Honor involves not only stirring events but the often blatantly political process, affording military students a rare look at America's most prestigious decoration."--Barrett Tillman, author of Enterprise: America's Fightingest Ship and the Men Who Helped Win World War II


The Medal of Honor: 150 Years of Valor

Le sergent marin. Meyer after receiving the Medal of Honor from Obama at the White House in Washington

In 1861, Iowa Senator James Grimes proposed a medal to honor the bravery of Navy personnel, which Abraham Lincoln signed into law 150 years ago today, Dec. 21, 1861. That following summer, Lincoln signed authorization for an Army medal to be awarded to those who “most distinguish themselves by their gallantry in action and other soldier-like qualities.”

Over the next 150 years, as roughly 40 million men and women have served in uniform, fewer than 3,500 would be awarded the Medal of Honor. Over those 15 decades, the criteria for the medal would change drastically and its place in the grand scheme of American life would evolve. But the awarding of two Medals of Honor to two living recipients this year, along with efforts to award deserving service members who were overlooked because of race or religion, show that the nation’s highest decoration for heroism is as important today as it has ever been.

During the Civil War, when the Medal of Honor was the only award for bravery a soldier could receive, more than a thousand medals were bestowed for various heroic acts, occasionally to entire units. In 1897, Secretary of War Russell Alger set new standards for the Medal of Honor, requiring eyewitness testimony and official records as evidence of valorous acts. Shortly before the U.S. entered World War I, General Nelson Miles, a recipient of the medal from the Civil War, led an inquiry into the more than 2,600 Medals of Honor the Army had awarded to that date. The honor was withdrawn from 910 of those recipients. As the U.S. entered World War I, the Medal of Honor criteria became solidified for actions “beyond the call of duty,” and Congress approved the Distinguished Service Cross and the Navy Cross for acts of bravery not justifying the Medal of Honor.

During World War I, the country saw its first genuine celebrity Medal of Honor recipient in the form of Alvin York, a conscientious objector from rural Tennessee. “Sergeant York” as he became known (he was a corporal at the time of his famous engagement), took out 35 German machine guns near Chatel Chéhéry, France. When he ran out of ammunition and six German soldiers charged him, York killed them with his pistol. When the fighting was over, York and his seven surviving men captured 132 German soldiers and took them prisoner. After being awarded the Medal of Honor, York returned to the U.S. to great fanfare, was the subject of two books and Gary Cooper played him in the 1941 film “Sergeant York”.

Because of its size and scope, World War II saw the most Medals of Honor awarded after the Civil War, 464 in all. Many recipients, such as Jimmy Doolittle, Audie Murphy and John Basilone became household names, but others tend to come up when you speak to living recipients. Shorty after the war began, Jack Lucas lied about his age to enter the Marine Corps at age 14. During the Battle of Iwo Jima, just a few days after Lucas’s 17 th birthday, he threw himself on a Japanese grenade and pulled second grenade underneath himself, saving three Marines. Lucas was awarded the Medal of Honor by President Harry Truman and underwent more than 20 surgeries, but until he died in 2008, more than 200 pieces of shrapnel remained inside of his body.

Two hundred and sixty six Medals of Honor during World War II were awarded posthumously however, the Korean War had the highest percentage of posthumous awards–97 out of 135 Medals of Honor. The Vietnam War would see the medal awarded to soldiers and Marines who fought through horrific ambushes, medevac pilots who flew into enemy fire again and again and the only known instance where a Medal of Honor recipient was decorated for saving another recipient. In October 1972, Navy SEAL Michael Thornton saved his lieutenant, Thomas Norris, who had been shot in the head during an ambush. Norris, who just months before had led the daring rescue of two pilots shot down behind enemy lines, was recovering from his wounds when Thornton boosted him from the hospital against his doctor’s orders. Norris was on hand at the White House when Richard Nixon awarded Thornton the Medal of Honor. In 1975, when Norris’s feats became declassified, he too was nominated for the Medal of Honor, and Thornton was on hand to see his old lieutenant receive the award a year later.

It would not be until last year that the U.S. would see another living service member, Army Staff Sgt. Salvatore Giunta, receive the decoration. During the Global War on Terror, four medals from Iraq and three from Afghanistan would be awarded posthumously. While dozens of Navy and Distinguished Service Crosses were awarded, some members of Congress, and some Medal oh Honor recipients, inquired whether the criteria were too strict in awarding the highest decoration. “After so many years and so many people being involved in combat, I found it almost impossible that everyone that received the medal got it for sacrificing their lives,” says Allen Lynch, who received the Medal of Honor for saving wounded soldiers under heavy enemy fire in Vietnam. “I’m very happy to see these new guys come in.”

For Jack Jacobs, who received the medal for saving the lives of thirteen soldiers after he was badly wounded in Vietnam, the awarding of the medal can sometimes be as arbitrary as combat itself. “Think about all of the people, millions of people who have fought in combat valiantly and nobody saw it, or people saw it and they themselves were killed,” Jacobs says. “That is why all recipients will tell you the same thing: we wear the medal, not for us, but for all those who can’t. It’s for all of those who served valiantly and were not recognized.”

Giunta displayed the modesty so characteristic of Medal of Honor recipients when he described the ambush for which he was decorated. “I did what I did because in the scheme of this whole painting of the picture of that ambush, that was just my brushstroke,” Giunta said. “It’s not above and beyond. That picture wouldn’t have been complete without that brushstroke, and it was my brushstroke to take. I didn’t take the biggest brushstroke, and it wasn’t the most important brushstroke, it was just one that completed the picture.” But like many others, Giunta, who lost one of his best friends in the ambush, is haunted by the loss of a dear friend. “You know your life is going to change,” Jacobs says of receiving the medal. “You’re going to carry the burden–it’s a pleasant and honorable burden–of the ghosts of all of those who didn’t survive.”

To honor the 150 th anniversary of the Medal, Jacobs’ and Lynch’s stories, and that of the 85 living recipients, are chronicled in the new book, Medal of Honor: Portraits of Valor Beyond the Call of Duty. The recipients’ stories, along with many deeply personal feelings about being honored, help tell the collective history of the award and personify its importance. Political leaders have, in recent years, sought to honor worthy service members who were overlooked because of racial and religious biases. In 2000, 20 Distinguished Service Crosses were upgraded to Medals of Honor for the Japanese-American the 442 nd Infantry Regiment. A recent provision called the William Shemin Jewish World War I Veterans Act, that is part of the defense-spending bill passed by Congress, calls for an investigation of Jewish-American veterans of World War I who were awarded the Distinguished Service Cross. It is likely that Shemin, and perhaps several other Jewish-American veterans will be posthumously awarded the Medal of Honor.

It is important to honor heroes even though they may be long gone. The story of the Medal of Honor is one of sacrifice and service that is woven into our fabric as a nation. “The 150 th anniversary of the Medal of Honor is a good time to reflect on the service and sacrifice of everyone who came before us and the kids who are taking care of us now,” Jacobs says. For those few alive today who wear the medal, it is a singular honor, but one they feel represents those they served with, many of whom did not come home. “It’s not necessarily the holder, but what the medal symbolizes that’s important,” Lynch says. “I’m a holder of it. I hold it for a lot of people. In one sense, it’s easier to earn the medal than it is to wear it.”


Charles Coolidge, Oldest Medal of Honor Recipient, Dies at 99

A harrowing World War II firefight in France brought him the nation’s highest decoration for valor. A park, a highway and a museum are named in his honor.

When Charles Coolidge was growing up outside Chattanooga, his grammar school class received a visit from Sgt. Alvin York, the Tennessean famed for World War I exploits that brought him the Medal of Honor.

In the aftermath of World War II, it was Sergeant Coolidge making the rounds of his home state, telling of another harrowing firefight in France, this one bringing him the nation’s highest decoration for valor in his own right.

Celebrated in Chattanooga with a park and a highway and at the Charles H. Coolidge National Medal of Honor Heritage Center, Mr. Coolidge died there on Tuesday. He was 99 and the oldest living recipient of the nation’s highest award for valor.

The heritage center announced his death.

Mr. Coolidge’s death leaves Hershel W. Williams, 97, as the oldest surviving recipient of the medal. Mr. Williams received it for his exploits fighting with the Marines on Iwo Jima in World War II.

“We both have been blessed by God with a long, long life,” Mr. Williams, who had last been in touch with Mr. Coolidge about five years ago, said in a phone interview on Wednesday.

In the last week of October 1944, Sergeant Coolidge and some 30 outnumbered soldiers in his rifle and machine-gun section faced annihilation by German troops with tanks during a major battle in the Vosges Mountains of eastern France, near the German border.

Sergeant Coolidge had fought with the 36th Infantry Division in Italy before it moved into France, and most of the troops under his command in the fall of 1944 were replacements for those who had been killed or wounded in the division’s long slog. They had little if any combat experience.

His unit was nevertheless ordered to hold off the German forces threatening to attack the right flank of the division’s Third Battalion, 141st Infantry, which was massing with two other battalions outside the tiny town of Belmont-sur-Buttant.

Through the first day of his unit’s confrontation with the Germans and over the next three days, Sergeant Coolidge’s men fought for control of what was known as Hill 623 in the face of repeated attempts by the Germans to overrun them. All the while, Sergeant Coolidge sought to calm them and direct their fire.

At one point, two German tanks came within 25 yards of him. A tank commander shouted, “in perfect English, ‘Do you guys wanna give up?’” Mr. Coolidge recalled in a 2014 interview with the University of Tennessee’s School of Journalism and Electronic Media. His reply: “I’m sorry, Mac, you’ve gotta come and get me.”

After that, he said, the Germans “fired five times at me.”

“When a shot went one way, I went the other way,” he added, recalling how he had dodged the fire by moving from tree trunk to tree trunk.

“Then I found a bazooka,” he went on. “But it didn’t work. Someone had taken the batteries out. You use what you do have. I started lobbing grenades.”

On the fifth day of the standoff, Sergeant Coolidge orchestrated an orderly retreat, enabling his men to rejoin the Third Battalion a few hundred yards away.

But the First Battalion, surrounded by Germans for a week, appeared on the verge of being wiped out.

Then came a long-remembered feat. The Japanese-American soldiers of the 442nd Regimental Combat Team, having already incurred heavy casualties in Italy and France, broke the siege of what became known as the Lost Battalion, rescuing more than 200 men.

(The original Lost Battalion, doughboys from the 77th Infantry Division, held off Germans who had trapped them in the Meuse-Argonne campaign of World War I.)

Sergeant Coolidge received the Medal of Honor on June 18, 1945, in a ceremony near Dornstadt, Germany.

“As a result of Technical Sergeant Coolidge’s heroic and superior leadership,” the citation read, “the mission of his combat group was accomplished throughout four days of continuous fighting against numerically superior enemy troops in rain and cold and amid dense woods.”

Charles Henry Coolidge was born on Aug. 4, 1921, in Signal Mountain, Tenn., outside Chattanooga, to Walter and Frances Coolidge. He had a sister, Mary. After graduating from high school in 1939, he worked as a bookbinder with Chattanooga Printing & Engraving, a company his father had founded

He entered the Army in June 1942 and went to North Africa with the 36th Division in April 1943. He was awarded a Silver Star for leading his machine-gun section in a firefight in Italy in May 1944.

For all his combat time, he was never wounded. After his discharge at the war’s end, he returned to his family printing firm.

In 2013, the Postal Service honored Mr. Coolidge and 11 other Medal of Honor recipients by displaying their photographs on the cover sheet of packets of 20 “World War II Medal of Honor Forever” stamps. (Mr. Coolidge was shown at the upper left). The stamps themselves carried reproductions of the Army or Navy versions of the medal.

“I take it as a compliment to everybody who served in World War II,” he said.

The National Medal of Honor Heritage Center, which opened in February 2020, focuses on the history of the Medal of Honor, whose first recipient, Private Jacob Parrott, earned it for his part in the Great Locomotive Chase, an 1862 raid by the Union Army that concluded outside Chattanooga.

Mr. Coolidge is survived by three sons, John, William and Charles, a retired lieutenant general eight grandchildren and eight great-grandchildren. His wife, Frances (Seepe) Coolidge, whom he married in 1945, died in 2009.

When he came home from combat, Mr. Coolidge sought to emulate Sergeant York’s post-World War I speaking campaign. “I spoke for a year,” he said, “once or twice a day, to Rotary, Kiwanis and Lions clubs,” telling stories of life at the front.

“You see your buddy get killed,” and sleep along the ground “every night in every kind of weather,” he said in the 2014 interview. “There are a lot of people scared to death, especially if you’re a replacement, never been in combat.”

As he put it, for all the adulation he received, “there’s no glory in the infantry.”


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Image Credit (Header): A LCVP (Landing Craft, Vehicle, Personnel) from the U.S. Coast Guard-manned USS Samuel Chase disembarks troops of Company E, 16th Infantry, 1st Infantry Division (the Big Red One) wading onto the Fox Green section of Omaha Beach (Calvados, Basse-Normandie, France) on the morning of June 6, 1944. American soldiers encountered the newly formed German 352nd Division when landing. Chief Photographer’s Mate (CPHoM) Robert F. Sargent, from wikimedia

The nation’s highest medal for valor in combat.

The mission of the National Medal of Honor Museum and its attendant education center is to commemorate the stories of our Medal of Honor recipients, unite Americans around what it means to be patriotic, and inspire us to find the hero within ourselves. America needs a National Medal of Honor Museum. You can help.

The National Medal of Honor Museum and Education Center will commemorate the stories of our Medal of Honor recipients, unite Americans around what it means to be patriotic and inspire us to find the hero within ourselves.


Marvin Shields: Only Seabee Awarded Medal of Honor

The demands of World War II propelled the Navy into realms far beyond traditional sea-surface warfare. Naval aviation and the submarine force were expanded. Frogmen were organized into Underwater Demolition Teams. And the Navy established construction battalions, or CBs, whose members were called Seabees. During World War II, Seabees assigned to Marine Corps divisions built support facilities in the rear and advance bases in combat zones.

As early as 1954, Seabees—skilled fighters as well as construction specialists—were among the first Americans sent to Vietnam, initially in small numbers, but their presence increased in 1962 to build camps for Army Green Berets advising the South Vietnamese.

On Feb. 1, 1965, Petty Officer 3rd Class Marvin Glenn Shields, a construction mechanic, deployed to Saigon with Construction Battalion 11. From March to June, the 25-year-old from Port Townsend, Washington, and his fellow Seabees built the Special Forces camp at Ben Soi. On June 4, the nine men of Shields’ team began constructing a runway for a camp at Dong Xoai, about 50 miles north of Saigon and home to 11 Green Berets of Special Forces Detachment A-342. The base’s defenders included about 400 fighters from local tribes.

A half hour before midnight on June 9 an estimated 1,500-2,000 uniformed soldiers of two Viet Cong regiments attacked the still-incomplete camp. Within three hours more than 400 rounds of mortar shells fell on the compound, killing two Green Berets and one Seabee. Shields was wounded. As waves of enemy soldiers threw themselves at the protective wall, the Seabee ignored his wound to carry ammunition to his comrades and return fire on the fanatic assaults.

By 2:30 a.m., the VC had fought past the base’s wall, forcing the surviving Green Berets and Seabees to fall back to a large building that was the district headquarters. Vastly outnumbered, the Americans—now fewer than 20 men—repulsed repeated attacks as VC with machine guns, flamethrowers and explosives swarmed around them. Shields was wounded a second time as a bullet struck his face, but he battled the enemy for four more hours and stopped firing only long enough to carry a wounded man to a safer place.

Hope for the base’s survival seemed to vanish when the Communists placed a machine gun south of the headquarters building, so close that its heavy fire was especially deadly. Special Forces 2nd Lt. Charles Quincy Williams, already thrice-wounded, asked for a volunteer to assist in what seemed to be the suicide mission of knocking out the threat. Seabee Shields was that volunteer.

Williams got a 3.5-inch rocket launcher, and the two men headed across open terrain to a spot about 165 yards from the VC machine gunner. Williams fired while Shields loaded, and together they knocked out the enemy gun. While returning to the building, both men were again wounded. Williams dragged Shields to a sheltered area and then made his way to the building, where others volunteered to bring in the wounded Seabee.

After 12 hours of fighting the VC rushed into the building, forcing the survivors to pull back to two howitzer pits. Despite the loss of two helicopters shot down in the morning, three unarmed copters braved the melee to fly into Dong Xoai and pick up the remaining Green Berets and Seabees. After the rescue, five were dead, including Shields and one other Seabee. Only one of the 15 survivors was not wounded, and 14 of the men who rallied to their rescue were killed or missing.

On June 23, 1966, Williams was called to the White House to receive the Medal of Honor from President Lyndon B. Johnson, the second Medal of Honor of the Vietnam War. Three months later Williams returned to join the family of Shields as Johnson presented a posthumous medal to the widow of the only Navy Seabee awarded the nation’s highest valor award.


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